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En el río Colorado, la creciente preocupación por la trucha y el cacho

DENVER (AP) — Para guiar viajes de pesca durante uno o dos años, eso fue lo que llevó a Terry Gunn a los cañones rojos del norte de Arizona. La oportunidad de caminar, hacer rafting y pescar con mosca atrajo a Wendy Hanvold, un vagabundo de esquí jubilado, que tomó un trabajo como mesero en un albergue de pescadores. Escuchó rumores del intrépido guía de pesca que acababa de regresar de un viaje a Alaska, y un día al entrar se acercó a su mesa para tomar su orden.

“Eres pez volador, ¿verdad?” ella dijo. “Siempre he querido aprender”.

Fue una combinación hecha en Marble Canyon.

Desde entonces, la pareja abrió una tienda de pescadores, servicio de guía, compró un albergue y crió a su hijo. Se enorgullecen de mostrar a los turistas los mejores lugares para atrapar y liberar truchas arcoíris preciadas debajo de los acantilados escarpados excavados por el río Colorado.

Pero todo podría cambiar pronto, ya que las temperaturas más cálidas del agua amenazan la supervivencia de los peces y el sustento de los Gunn.

Los embalses clave del río Colorado, el lago Powell y el lago Mead, están solo alrededor de una cuarta parte de su capacidad. La caída continua, debido al uso excesivo y un clima cada vez más árido, amenaza a los peces y las economías construidas a su alrededor.

“Estamos en un territorio totalmente desconocido”, dijo Gunn, quien comenzó a guiar en Marble Canyon en 1983. Ese año, Glen Canyon Dam comenzó a liberar agua en caso de emergencia después de que el derretimiento de nieve sin precedentes produjera una poderosa escorrentía primaveral, lo que provocó que casi fallara el sistema. la presa. En todos estos años, el río ha estado generalmente frío, con temperaturas típicas de verano en los años 50.

Pero desde fines de agosto, la temperatura del agua en Lees Ferry, el sitio de una pesquería de truchas de fama mundial, ha aumentado siete veces por encima de los 70 grados. Eso podría ser idílico para un chapuzón de verano bajo el ardiente sol de verano de Arizona, dijo Gunn, pero se acerca al peligro para el amado pez deportivo. Unos pocos grados más alto puede ser letal.

Para empeorar las cosas, cuando las temperaturas aumentan, la cantidad de oxígeno disuelto en el agua disminuye, lo que dificulta que los peces incluso respiren.

A medida que el embalse cae, envía agua más caliente con menos oxígeno al río debajo de la presa. Si el agua alcanza los 73 grados, Gunn dijo que el servicio de guía de su familia podría comenzar a cancelar los viajes de la tarde.

Recientemente, un pequeño respiro de temperaturas más frías ha disipado el miedo en Lees Ferry, pero la incertidumbre aún contamina el aire.

“La madre naturaleza tiene un puñado de cartas de triunfo y si decide jugar una, no hay nada que puedas hacer al respecto”, dijo Gunn.

Siete estados, México y naciones tribales dependen del estresado río Colorado. Se han sometido de forma voluntaria y obligatorio cortes y están lidiando con la forma de reducir aún más su dependencia del río en un 15 a 30 por ciento, según un mandato reciente por el Ministerio del Interior.

La vida acuática en apuros complica aún más la ya delicada gestión del río y aumenta el costo.

A solo unas pocas millas al norte de Lees Ferry y su pesquería de truchas, existe otra amenaza: la lubina de boca chica depredadora no nativa. Se supone que están contenidos en el lago Powell. Pero este verano se encontraron en el río debajo de la presa. La lobina de boca chica ya causó estragos en los peces nativos río arriba, donde el gobierno gasta millones de dólares cada año para controlar a los depredadores. Se mantuvieron a raya en el lago Powell porque la presa Glen Canyon les ha servido como barrera durante años, hasta ahora. El fuerte declive reciente del embalse está permitiendo que estos peces introducidos se disparen a través de la presa y se acerquen más al Gran Cañón, donde permanecen los grupos más grandes de carpita jorobada, un pez nativo antiguo y amenazado.

El Servicio de Parques Nacionales va tan lejos como para aplicar productos químicos el sábado para matar a estos peces depredadores. El área infestada se aísla del río con una barrera de vinilo, los peces deseables se trasladan al canal principal y la sustancia se aplica solo en esa área, dijo el biólogo pesquero del Servicio de Parques Nacionales, Jeff Arnold. Es probable que haya un segundo tratamiento a finales de este otoño. La Oficina de Reclamación ha dicho que contribuirá con $ 30,000 para el segundo tratamiento y está explorando fondos adicionales de la Ley de Infraestructura Bipartidista y la Ley de Reducción de la Inflación para soluciones a más largo plazo, como barreras que evitarían que los peces se acerquen a la presa.

Una solución a mediano plazo podría implicar una técnica que permita que el agua fría de las profundidades del lago fluya hacia el río que se encuentra debajo. Aunque esto significaría renunciar a la energía hidroeléctrica, el agua fría interrumpiría el desove de los peces depredadores. Ha tenido éxito en otros ríos y podría ayudar a proteger tanto a los peces nativos como a la trucha arcoíris.

Varios cientos de millas río abajo, en el sitio de otra amenaza de peces, un criadero se cerró por completo. El criadero de peces del lago Mead, que solía criar matalote jorobado y carpita cola de hueso en peligro de extinción, cesó sus operaciones a principios de este año cuando el lago se sumergió por debajo del punto donde el criadero extraía el agua.

El mes pasado, el estado de Nevada y la Oficina de Reclamación anunciaron que invertirán casi $12 millones en un proyecto para extraer agua de las profundidades del lago hacia el criadero. La nueva línea obtendrá agua de una tercera pajita que la Autoridad del Agua del Sur de Nevada construyó después de una fuerte caída en los niveles del lago a principios de la década de 2000. Cuando el lago Mead se desplomó este año, la agencia tuvo que comenzar a usarlo para rescatar a Las Vegas y, pronto, al criadero.

Entrar en un criadero silencioso, normalmente lleno de agua que fluye y compresores de aire, es un desafío, dijo el biólogo supervisor de peces del Departamento de Vida Silvestre de Nevada, Brandon Singer.

“Al principio te sientes un poco perdido, tu propósito se ha ido”, dijo Singer. Pero ha sido una oportunidad para el trabajo de reparación y para que su equipo trabaje en especies en otras partes del estado mientras esperan su regreso a la crianza de peces.

Mantener las poblaciones de peces nativos es una obligación legal que tiene la oficina bajo la Ley de Especies en Peligro de Extinción. Podría enfrentar una demanda si no cumple con esa obligación, incluso mientras hace malabarismos con otras demandas apremiantes en el río.

Río arriba, cerca del lago Powell, la trucha arco iris introducida no tiene la misma protección. Perderlos sería desgarrador, pero se siente inevitable, dijo Terry Gunn, quien revisa religiosamente la temperatura del agua. “Es como ver a un miembro de la familia envejecer o morir: va a suceder”.

Wendy Gunn dice que si la pesquería de truchas se pierde y la lobina de boca chica se hace cargo, podría imaginarse a Lees Ferry haciendo la transición a un paraíso para los peces de aguas cálidas. Sería trágico en muchos sentidos, con la desaparición de la querida trucha arcoíris y la probabilidad de que los peces nativos río abajo sean los siguientes, dijo, pero la gente aún vendría a las líneas de lanzamiento.

“Todos tendrán que adaptarse”, dijo Wendy. “O sigues adelante y cambias o te vas”.

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