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La caída de Sam Bankman-Fried envía ondas de choque a través de las criptomonedas

NUEVA YORK (AP) — Sam Bankman-Fried recibió numerosos aplausos cuando rápidamente alcanzó el estatus de superestrella como jefe del intercambio de criptomonedas FTX: el salvador de las criptomonedas, la fuerza más nueva en la política demócrata y potencialmente el primer billonario del mundo.

Ahora, los comentarios sobre Bankman-Fried, de 30 años, no son tan amables después de que FTX se declarara en bancarrota el viernes, dejando a sus inversores y clientes sintiéndose engañados y a muchos otros en el mundo de las criptomonedas temiendo las repercusiones. Bankman-Fried mismo podría enfrentar cargos civiles o penales.

“Sam, ¿qué has hecho?”, tuiteó Sean Ryan Evans, presentador del podcast sobre criptomonedas Bankless, después de declararse en bancarrota.

Bajo Bankman-Fried, FTX creció rápidamente hasta convertirse en el tercer intercambio más grande por volumen. El sorprendente colapso de este imperio naciente ha enviado olas similares a las de un tsunami a través de la industria de las criptomonedas, que ha experimentado una buena parte de la volatilidad y la agitación este año, incluida una fuerte caída en el precio de bitcoin y otros activos digitales. Para algunos, los eventos son una reminiscencia de las quiebras tipo dominó de las empresas de Wall Street durante la crisis financiera de 2008, particularmente ahora que empresas supuestamente saludables como FTX están quebrando.

Un fondo de capital de riesgo amortizó inversiones en FTX por valor de más de $200 millones. El prestamista de criptomonedas BlockFi detuvo los retiros de clientes el viernes después de que FTX buscara protección por bancarrota. El intercambio Crypto.com con sede en Singapur vio aumentar los retiros este fin de semana por razones internas, pero parte de la acción podría atribuirse a los nervios de FTX.

Bankman-Fried y su empresa están siendo investigados por el Departamento de Justicia y la Comisión de Bolsa y Valores. Las investigaciones probablemente se centren en la posibilidad de que la empresa haya utilizado los depósitos de los clientes para financiar apuestas en el fondo de cobertura de Bankman-Fried, Alameda Research, una violación de la ley de valores de EE. UU.

“Este es el resultado directo de un actor deshonesto que rompe todas las reglas básicas de responsabilidad fiscal”, dijo Patrick Hillman, director de estrategia de Binance, el mayor competidor de FTX. A principios de la semana pasada, Binance parecía estar listo para intervenir para rescatar a FTX, pero retrocedió después de una revisión de los libros de FTX.

El impacto final de la quiebra de FTX es incierto, pero es probable que su fracaso resulte en la destrucción de miles de millones de dólares de riqueza y aún más escepticismo por las criptomonedas en un momento en que la industria podría usar un voto de confianza.

“Me importa porque son los inversores minoristas los que más sufren, y porque demasiadas personas todavía asocian erróneamente bitcoin con el espacio ‘criptográfico’ fraudulento”, dijo Cory Klippsten, director ejecutivo de Swan Bitcoin, quien durante meses expresó su preocupación por el modelo de negocios de FTX. Klippsten está públicamente entusiasmado con bitcoin, pero durante mucho tiempo ha tenido un profundo escepticismo sobre otras partes del universo criptográfico.

Bankman-Fried fundó FTX en 2019 y creció rápidamente: recientemente se valoró en $ 32 mil millones. Hijo de profesores de la Universidad de Stanford, conocido por jugar el videojuego “League of Legends” durante las reuniones, Bankman-Fried atrajo inversiones de los niveles más altos de Silicon Valley.

Sequoia Capital, que invirtió en Apple, Cisco, Google, Airbnb y YouTube, describió su reunión con Bankman-Fried como probablemente “hablando con el primer trillonario del mundo”. Varios de los socios de Sequoia se entusiasmaron con Bankman-Fried luego de una reunión de Zoom en 2021. Después de varias reuniones más, Sequoia decidió invertir en la empresa.

“No sé cómo lo sé, simplemente lo sé. SBF es un ganador”, escribió Adam Fisher, un periodista de negocios que escribió un perfil de Bankman-Fried para la firma., refiriéndose a Bankman-Fried por su popular apodo en línea. El artículo, publicado a fines de septiembre, fue eliminado del sitio web de Sequoia.

Sequoia ha reducido sus $213 millones en inversiones a cero. Un fondo de pensiones en Ontario, Canadá, también redujo su inversión a cero.

En una breve declaración, el Ontario Teachers’ Pension Fund dijo: “Naturalmente, no todas las inversiones en esta clase de activos en etapa inicial funcionan según las expectativas”.

Pero hasta la semana pasada, Bankman-Fried era visto como un caballero blanco de la industria. Cada vez que la industria de la criptografía tenía una de sus crisis, Bankman-Fried era la persona que probablemente acudía con un plan de rescate. Cuando la plataforma de comercio en línea Robinhood se encontraba en una situación financiera a principios de este año (daños colaterales por la caída de los precios de las acciones y las criptomonedas), Bankman-Fried intervino para comprar una participación en la empresa como señal de apoyo.

Cuando Bankman-Fried compró los activos de la criptoempresa en quiebra Voyager Digital por USD 1400 millones este verano, trajo una sensación de alivio a los titulares de cuentas de Voyager, cuyos activos han sido congelados desde su propia quiebra. Ese rescate ahora está en duda.

Como rey de las criptomonedas, su influencia comenzaba a extenderse a la cultura política y popular. FTX compró importantes patrocinios deportivos con Formula Racing y compró los derechos de denominación de un estadio en Miami. Se comprometió a donar $ 1 mil millones para los demócratas en este ciclo electoral (sus donaciones reales fueron de decenas de millones) y se invitó a políticos prominentes como Bill Clinton a hablar en conferencias de FTX. La estrella de fútbol Tom Brady invirtió en FTX.

Bankman-Fried había sido objeto de algunas críticas antes de que colapsara FTX. Si bien operó en gran medida FTX fuera de la jurisdicción de los EE. UU. desde su sede en las Bahamas, Bankman-Fried expresó cada vez más la necesidad de una mayor regulación de la industria de las criptomonedas. Muchos partidarios de las criptomonedas se oponen a la supervisión del gobierno. Ahora, el colapso de FTX puede haber ayudado a defender una regulación más estricta.

Uno de esos críticos fue el fundador y CEO de Binance, Changpeng Zhao. La enemistad entre los dos multimillonarios se extendió a Twitter, donde Zhao y Bankman-Fried colectivamente tenían millones de seguidores. Zhao ayudó a impulsar los retiros que condenaron a FTX cuando dijo que Binance vendería sus tenencias en el token criptográfico FTT de FTX.

“Lo que se muestra como (asterisco) (asterisco) … y será culpa de las criptomonedas (en lugar de culpa de uno de los chicos)”, escribió Zhao en Twitter el sábado.

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Los reporteros Michael Balsamo en Washington y Cathy Bussewitz en Nueva York contribuyeron.

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Esta historia ha sido corregida para decir que Adam Fisher es un periodista de negocios que trabajó como autónomo para Sequoia Capital. Una versión anterior de la historia identificó a Fisher como un empleado de Sequoia.

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