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Todos estos desastres simultáneos están afectando nuestro cerebro

La semana pasada, el psicólogo Steven Taylor estaba en una reunión socialmente distanciada con algunos familiares y sus amigos cuando la conversación se centró en el caos en Afganistán. Alguien mencionó las imágenes repugnantes de afganos desesperados pegajoso a los aviones militares estadounidenses cuando partieron. Luego, un hombre hizo un comentario que tomó a Taylor con la guardia baja: los videos, dijo, eran gracioso. Otros estuvieron de acuerdo.

Taylor estaba consternado. Era una de las cosas más inquietantes que había escuchado en toda la semana. Peor aún, no cree que haya sido un caso aislado de sadismo casual. Taylor estudia psicología de desastres en la Universidad de Columbia Británica y sabe cómo el estrés intenso y sostenido puede desensibilizar la mente. Lo que más le preocupó del incidente fue lo que sugería sobre los efectos de la pandemia en nuestra experiencia de otros desastres y, en términos más generales, en nuestra capacidad —o incapacidad— de sentir empatía.

Durante casi dos años, el mundo ha estado atravesando una pandemia. El sufrimiento no se ha distribuido de manera uniforme, pero prácticamente todos han sentido el dolor de una forma u otra. Mientras tanto, el ritmo de base mundial de la catástrofe no ha vacilado. Los incendios forestales han llenado de humo los cielos; temblores han arrasado ciudades; los edificios se han derrumbado sin previo aviso. Vale la pena preguntarse, entonces, cómo, en todo caso, el desastre más universal está cambiando la forma en que procesamos estas crisis y cómo reaccionaremos ante los desastres por el resto de nuestras vidas.

La pregunta es realmente dos preguntas: una sobre las víctimas de catástrofes futuras y la otra sobre los observadores que observarán cómo se desarrollan esas catástrofes desde un lugar seguro. La primera pregunta, al menos, tiene una respuesta bastante sencilla. Después de sobrevivir a un desastre, Taylor me dijo, una minoría de personas se vuelve más resistente, de modo que, en caso de que ocurra otro desastre, estarán en mejores condiciones de afrontarlo. Para la mayoría de las personas, sin embargo, el estrés se agrava: sobrevivir a una crisis pone a uno en mayor riesgo de tener una reacción psicológica poco saludable a otra. En California, un estado que ahora arde según un programa anual, los sobrevivientes de incendios forestales con los que he hablado han descrito sentirse “obsesionados” por los incendios posteriores.

“En cierto sentido, las reservas de afrontamiento de las personas son una especie de entidades finitas”, dice Joe Ruzek, investigador de PTSD en la Universidad de Palo Alto. “Entonces, si tiene que hacer frente a muchas cosas”, como lo ha hecho mucha gente durante el último año y medio, “puede disminuir sus recursos”. De esta manera, la pandemia ha dejado a todos más vulnerables a los efectos psicológicos de los terremotos, tiroteos masivos y pandemias de mañana.

La segunda pregunta es más complicada. Para aquellos de nosotros que tenemos la suerte de observar un desastre desde lejos, la experiencia de haber vivido uno antes podría hacernos más empáticos con los sobrevivientes. O podría dejarnos fatigados hasta el punto de cansarnos, como las personas que dijeron en la reunión de Taylor que encontraban divertidos los videos de Afganistán. En este punto, me dijeron los psicólogos, cualquiera de esos efectos prevalece es una incógnita.

En su investigación sobre la empatía posdesastre, Kang Lee, neurocientífico del desarrollo de la Universidad de Toronto, ha fundar que los niños de tan solo 9 años pueden volverse más generosos después de los desastres. La advertencia, dice, es que la mayoría de los estudios en el área se han centrado en desastres a corto plazo con comienzos y fines bien definidos, como los terremotos. Pocos, si es que hay alguno, analizan los desastres prolongados y prolongados, como las pandemias. “Esto”, dice, “es muy nuevo para los psicólogos”.

Para medir los efectos de la pandemia en la generosidad, Lee sugiere buscar datos sobre donaciones caritativas, un barómetro imperfecto pero útil. Efectivamente, en 2020, a pesar de una grave recesión económica y un desempleo masivo, las donaciones en los Estados Unidos alcanzar un máximo histórico. Pero los expertos en filantropía predicen un regresar a la normalidad este año, lo que reflejaría los hallazgos de Lee sobre los niños y las crisis a corto plazo: con el tiempo, observaron él y sus colegas, los niños tienden a volver a sus niveles habituales de generosidad. Sospecha que en las últimas fases y las secuelas de una pandemia, con su trayectoria de montaña rusa e incertidumbre vertiginosa, la gente puede estar menos inclinada hacia la empatía.

Esto podría ser especialmente cierto cuando las personas que necesitan empatía están lejos de las personas con los recursos para ayudar, por ejemplo, en Haití o Afganistán. En una investigación no publicada, Lee descubrió que los prejuicios raciales y nacionales tienden a agudizarse después de los desastres. Cuando las reservas de generosidad de los humanos se agotan, damos lo poco que tenemos a personas que se parecen y viven donde estamos. Quizás cuando corren lo suficientemente bajo, incluso podemos reírnos de las masas que huyen aferrándose a un avión en el otro lado del mundo.

La gente “simplemente está agotada”, dijo Taylor. “Han tenido suficientes atrocidades y estrés por el momento, y simplemente no quieren escuchar más de eso”. No cree que las personas con las que se encontró la semana pasada sean únicas. “Mi preocupación”, dijo, “es que muchas personas simplemente están desconectando estas cosas”. Si ese es el caso, si la fatiga de hecho está inundando la empatía, sería un resultado oscuramente irónico: los sobrevivientes del desastre más vulnerables que nunca al trauma, los espectadores menos dispuestos que nunca a ayudar.

Ya sea que esto suceda en el futuro inmediato, a Lee, por ejemplo, no le preocupa mucho que una frialdad más extrema se convierta en la norma. En su investigación, ha descubierto que los efectos de los desastres sobre la empatía son de corta duración. Si tiene razón, es poco probable que la pandemia nos cambie, al menos de esta manera en particular. No estaremos más acostumbrados ni más sintonizados con el sufrimiento de los demás. Y eso es muy reconfortante y nada tranquilizador.

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