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La crisis energética, en seis párrafos

Este es un extracto de El Atlánticoboletín de noticias sobre el clima, The Weekly Planet. Suscríbete hoy.


Este es el mes en el que la transición energética del mundo se complica.

Durante las últimas semanas, el mundo ha caído dormido en una crisis energética. El precio de referencia del barril de petróleo crudo ha subido más del 25 por ciento desde su mínimo de agosto. En Asia, los precios del gas natural se acercan a un máximo histórico. El riesgo de un derrame es alto: China, por ejemplo, no puede obtener suficiente carbón para hacer funcionar sus poderosas plantas de energía, por lo que ha implementado recortes severos y apagones periódicos. En respuesta, las fábricas cerraron y las líneas de producción se desaceleraron, lo que agrava la escasez de bienes y productos básicos. Uno de esos productos básicos es silicio procesado, que se está volviendo más caro, lo que, finalmente, está elevando el costo de los paneles solares. Es una ironía de nuestra transición energética incompleta y fallida que la escasez de carbón chino pueda aumentar el precio de los paneles solares en Estados Unidos.

La crisis es causada por una serie de factores. En el nivel superior, los mismos factores que causan la escasez de casi todos los tipos de bienes también están frenando la producción mundial de energía: es decir, todavía se está produciendo una pandemia mundial. Pero se ha visto intensificado por estúpidas decisiones geopolíticas y una mala planificación. Como ocurre con cualquier otra ruptura en la economía global, estas rupturas sugieren que el mundo podría estar entrando en un nuevo régimen. Después de 12 años de recuperación de la crisis y déficits públicos demasiado pequeños, una década de depresión demanda fue el mayor problema del mundo, de repente estamos irrumpiendo en un mundo de escasez de suministros.

Aquí hay una guía de las cuatro principales fuentes de energía en todo el mundo en este momento, y cómo se empujan unas a otras hacia nuevas posiciones:

El gas natural se utiliza para la calefacción térmica, la cocina y también la generación de electricidad. Aquí están sucediendo algunas cosas. Primero, los frackers estadounidenses no están produciendo tanto gas como antes de la pandemia. En segundo lugar, en los últimos años, los países han comenzado a licuar el gas natural y comercializarlo más fácilmente a través de los océanos, y no solo a través de los gasoductos de punto a punto que se utilizaban anteriormente. Este nuevo mercado de gas natural licuado ha armonizado los mercados europeo y asiático, de modo que ahora están extrayendo gas de las mismas fuentes. Por primera vez en la historia, algo que se acerca a un verdadero global Existe un mercado de gas natural, de la misma manera que existe un mercado mundial de petróleo.

Normalmente, un mercado más grande podría reducir el precio para los consumidores. Pero el gas natural tiene tanta demanda en este momento que es tan caro como lo ha sido en años. En Europa, estos altos precios del gas se han visto exacerbados por la decisión algo petulante de Rusia de no enviar más gas a través de sus gasoductos a Ucrania y al resto del continente. El fracaso de Rusia en enviar más gas parece haber surgido del deseo de ambos “Mejorar” las relaciones con la Unión Europea y obtener la aprobación para su gasoducto Nord Stream 2, que permitiría que más gas pasara por alto Ucrania.

En los Estados Unidos, eso significa que una tarifa que el Congreso está considerando poner en los frackers que liberan el exceso de metano puede no ser tan significativa como antes, porque de repente vale la pena para los productores capturar y vender metano de una plataforma en lugar de ventilarlo a la atmósfera.

El carbón es importante principalmente porque genera electricidad. En todo el mundo, las centrales eléctricas de carbón todavía generan una mayor proporción de electricidad que cualquier otro tipo de combustible, y alimentan la mayoría de las redes eléctricas de China e India. El año pasado, después de que el primer ministro de Australia acusó a China de obstruir una investigación sobre los orígenes del virus que causa COVID-19, China dejó de comprar carbón de Australia. Para reemplazar ese suministro perdido, comenzó a comprar en Europa y el sur de Asia. Pero eso ha reducido la capacidad de esas regiones para generar energía (y Australia, a su vez, acaba de comenzar a vender carbón a Europa). El resultado es que las plantas de carbón de la India ahora tienen solo tres días de suministro disponible cuando normalmente tendrían dos semanas.

El petróleo se utiliza principalmente para el transporte, pero también es importante para algunos procesos industriales. También es un combustible oscilante que genera electricidad. El petróleo tiene escasez de oferta y una gran demanda: el gasto de los consumidores de la UE ha vuelto a sus niveles anteriores a la pandemia y los estadounidenses están conduciendo y volando de nuevo. Y, como ha admitido el director de la compañía petrolera estatal de Arabia Saudita, los altos precios del gas natural han provocado que algunas redes pasen a la producción de petróleo. Este cambio de gas a aceite, sugirió, estaba usando más petróleo que el aumento planificado de la OPEP. Sin embargo, a pesar del aumento de la demanda, la OPEP anunció, en una demostración de su poder particular, que no aumentaría la producción de petróleo por encima de su objetivo anterior.

Hasta ahora, las energías renovables están mayoritariamente exentas de esto, excepto en Europa. En la mayor parte del mundo, las energías renovables están llenando el vacío que ha dejado el gas natural. Simplemente no hay suficientes. La única excepción está en Europa, que ahora utiliza energía eólica para el 13 por ciento de su electricidad. Su crisis energética se ha intensificado por la falta de fuertes vientos marinos esta temporada, lo que ha agravado su necesidad de gas natural.


Esto es, en parte, un producto del momento específico en el que nos encontramos, no solo en la transición energética, sino en el ciclo económico. Los principales productores de combustibles fósiles están peleando por la estructura de la economía posterior a COVID. Eso significa, por ahora, que están en su peor momento. Para las empresas estadounidenses de fractura hidráulica, eso significa retener la producción de petróleo y gas para demostrar que la fractura hidráulica puede ser una empresa rentable. Para la OPEP, eso significa aumentar lentamente la oferta para generar preocupaciones sobre la disminución de la inversión en petróleo. Para Rusia, eso significa demostrar cuánto necesita Europa de su gas natural.

Durante la última década, los gobiernos y las empresas han construido el sistema energético global en torno al gas natural casi sin pensarlo dos veces; era el combustible más barato y fácil de integrar en los sistemas existentes, por lo que su participación en la producción de energía creció y creció. Ahora se encuentran con sus problemas por primera vez: los altos costos, la falta de confiabilidad y la dependencia de los sistemas justo a tiempo para entregarlo justo a tiempo. Los gobiernos y las empresas han configurado el sistema de tal manera que el gas natural es el combustible oscilante indispensable del mundo, disponible para llenar el vacío en caso de emergencia, pero no todos pueden recurrir a sus tiendas a la vez. De alguna manera, el mundo está aprendiendo lo que Texas aprendió el invierno pasado: en una crisis, el gas natural es tan variable como las energías renovables.

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