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Estoy empezando a renunciar a la vida después de una pandemia

“Hoy fue estupendo! ” Mi hijo de 7 años exclamó recientemente cuando llegué a casa del trabajo. Según los estándares cósmicos, su día no fue tan especial. Fue al patio de recreo, donde finalmente dominó las barras de mono. Visitó el museo de historia, o al menos su tienda de regalos. Ella consiguió nachos “realmente grandes”. Fue al estudio de arte de los niños. Hace dos años, visitar un museo y un local de nachos era tan común que ni siquiera se habría registrado. ¿Qué hiciste hoy? Oh nada. Pero nuestros estándares ya no son cósmicos.

“Hoy fue genial”, dijo, y los ojos de mi esposa se llenaron de entusiasmo. Ya se había echado mucho de menos: una cuarta parte de la vida de nuestra hija vivía en la sombra. Aprendió a leer y andar en bicicleta. Dejó de ser una niña y se convirtió en una niña, en apariencia, habilidad y aspiración. Y a finales de noviembre, está “completamente” vacunada. Ocurrió justo a tiempo para otra versión del virus, la que tenía más mutaciones: Omicron.

Hoy dia era estupendo. Uno solo puede sentirse desesperado por este último cambio. La convención de nomenclatura de letras griegas, sabiamente adoptada para evitar estigmatizar lugares, ya era severo, como si cada nueva variante estuviera escrita como un enemigo en la ciencia ficción. Omicron parece incluso peor: más rápido de propagarse que la cepa más transmisible de un virus ya transmisible. ¿Qué se supone que debemos hacer ahora?

¿Qué se suponía que teníamos que hacer antes? Solo esperen los hospitales, escuchamos en la primavera de 2020. Solo use máscaras, escuchamos ese verano. Espera los viajes, dijo el invierno. Prueba a menudo, advirtió la primavera. Solo espere a que las vacunas se consideren seguras para los niños, se ruega a principios del otoño. Ahora es invierno de nuevo, e incluso con las vacunas, el próximo año no se siente más alentador que este. Sólo más de lo mismo.

Esta calamidad se ha previsto una y otra vez. Todos sabían que, en ausencia de las vacunas globales, el virus mutaría y que también podría esconderse en la vida silvestre y resurgir, tal vez más fuerte y más peligroso. Delta demostró el punto y, sin embargo, nada cambió. Ahora que Omicron está aquí, y aparentemente peor, es fácil concluir que nada lo hará nunca.

Este es el momento en un artículo sobre la pandemia en el que reconozco que he tenido suerte. No todo el mundo puede trabajar desde casa y educar a sus hijos. Los ancianos, y luego los trabajadores pobres y las personas de color, siempre han tenido un riesgo mucho mayor de morir de COVID-19 que yo o mi familia inmediata. El mundo en desarrollo lo pasó peor y todavía lo hace. Los profesionales médicos, que ya han asistido a tantas muertes, han superado hace mucho su punto de ruptura. Durante un tiempo, los más afortunados pudieron navegar por el gran océano que fue la pandemia, con suficiente carga para satisfacer sus necesidades básicas. Pensamos que si podíamos sobrevivir esas primeras semanas, o meses, o hasta las vacunas, entonces llegaríamos a una nueva orilla. Las cosas mejoraron, por supuesto, pero nunca llegó a tocar tierra. Esa decepción ofreció otra fuente de tristeza.

La nueva desesperación brota de la brecha entre lo que sabíamos y lo que hicimos, como el azufre que se filtra de los respiraderos de las profundidades marinas. Haber tenido la oportunidad de domesticar el virus y no haberlo hecho, y luego haber sido presa exactamente de los riesgos que previmos, esta es una nueva carga. Omicron podría no ser peor cuando se mide en vidas humanas: la pila de 800.000 cuerpos en los EE. UU. no tiene que duplicarse, una vez más, en tamaño. Pero es un diferente carga.

Las vacaciones solo profundizan los mínimos. Este es un momento de alegría, calor, frío y exceso. Incluso si pocos cambiarán (o deberían) cambiar sus planes de vacaciones este mes, todos nos hemos visto obligados a reflexionar sobre el asunto. Dos semanas de noticias nos llevaron de Por fin es seguro tener a la abuela en casa con los niños a ¿Es incluso seguro que la abuela salga de su casa? No importa lo que hagas, viene coronado por una cabeza gruesa de nuevo terror emocional. La gente esperaba que las visitas estuvieran libres de estrés este año, en comparación con el pasado. Pero debajo de esa esperanza había otra igualmente importante: que este alivio se sintiera más permanente. Que sentiríamos como si hubiéramos progresado.

Tomamos precauciones, a veces demasiadas, y pensamos que estábamos actuando por un bien mayor. Pero nunca podría ser suficiente: enmascararse en Trader Joe’s no vacuna al Sur global. El fracaso de esta justicia solo agrega más tristeza. ¿Por qué nos molestamos? ¿Y por qué seguir haciéndolo ahora? Estoy vacunado, Dice Gen Z, entonces Solo voy a hacerme.

Dejar de fumar ha estado en la agenda. La “Gran Resignación” sugirió que COVID-19 podría abrir un agujero de gusano para una vida mejor. Pero las facturas emocionales de esos movimientos ahora se vencen. Dejé mi cátedra en Georgia Tech este año en parte porque estaba desesperado por luchar contra un gobierno estatal que se negaba a tomar precauciones frente a todas las demás razones de desesperación. Mirando el dolor de renunciar a un hogar y una vida en un momento ya frágil, me mudé a la Universidad de Washington en St. Louis, que había impuesto un mandato de máscara y vacuna, como la mayoría de las universidades privadas. Pasé el otoño en el aula, en persona, con miembros de la Generación C, eso es C por COVID-19.

A medida que avanzaba el trimestre y las hojas se ruborizaban y se acercaba el Día de Acción de Gracias, se instaló una especie de normalidad. Algunos estudiantes comenzaron a traer agua o café a la clase nuevamente, bajando cuidadosamente sus máscaras para tomar sorbos. En esos momentos, captaba extraños destellos de sus rostros, sus rostros completos, y me encontraba en medio de extraños familiares. La forma inesperada de la barbilla de un estudiante podría abrir un mundo de misterios. ¿Qué más me había perdido? ¿Qué nunca sabría que me había perdido, porque el control generalizado y efectivo del virus nunca llegó realmente? Esas pérdidas se han ido acumulando y nadie ha tenido tiempo de llorarlas. Omicron emitió una llamada de margen sobre todo ese dolor.

Las infecciones de la variante Omicron aún pueden resultar leves. Ese resultado sería mejor que la alternativa, pero aún puede generar pavor. Por una parte, el público ahora está acostumbrado a la comprensión perversa de los profesionales médicos de lo “leve”, a saber: Probablemente no lo enviará al hospital ni lo matará; en cuanto a COVID durante mucho tiempo, ¿quién sabe? Por otro lado, la incertidumbre que rodea a la virulencia de Omicron, combinada con la dependencia de la burocracia científica de los mensajes “demasiado pronto para saberlo”, hace que la mera contemplación de la nueva cepa sea profundamente inquietante. Y por un tercio, toda esa incertidumbre ha producido un nuevo diluvio de contenido de coronavirus, incluido este artículo. Esa cobertura puede estar justificada —el público debería estar informado— pero un exceso de información también aumenta la ansiedad. Incluso si esta cepa es menos mala de lo que podría haber sido, solo la suerte lo habrá logrado. Eso no es una victoria ni una señal de que la emergencia haya terminado.

El coronavirus fue una vez “novedoso” porque era nuevo. Ahora se siente antiguo y eterno. Habiendo soportado la aparición de dos cepas importantes incluso desde el lanzamiento de las vacunas, se me planta un pensamiento difícil en la cabeza: ¿y si la pandemia nunca termina? Los científicos me dicen que la “endemicidad” es ahora el objetivo: COVID-19 nunca desaparecerá, pero eventualmente podremos controlarlo. Eso suena bien, pero acabamos de pasar un año demostrando que no podemos controlarlo, incluso cuando las herramientas para el control parecen estar a mano.

“Ahora es el momento de reaccionar de forma exagerada”, escribí en El atlántico en marzo de 2020, pocos días después de que la pandemia mundial recibiera su declaración formal. Tenía la esperanza de que un sentimiento de pavor pudiera estimular una acción excesiva (cierres o cancelaciones de alquileres o cierres de fronteras), lo que sea que haya hecho que el virus se detenga. Pero hemos reaccionado cada vez menos con cada ciclo de estallido y hemos visto nuevos reveses tras cada victoria. Ese lúgubre trabajo ha engendrado nuevas generaciones de pavor.

Habiendo vivido los últimos dos años en la Tierra, uno debería poder preguntarse si nuestras circunstancias actuales podrían persistir sin fin. Quizás como superstición, para evitar su llegada a través del vudú. Quizás como hostilidad hacia el demasiado pronto para decirlo imprudencia del cientificismo burocrático. Quizás como sensación, para dejar que el calor de la desesperación queme cualquier esperanza o miedo inútil que aún quede. Quizás como práctica, para prepararnos para el peor de los casos. ¿Y si nunca termina?

Cuando comenzó la pandemia, cuando mi hijo menor tenía 5 años y vivíamos en otra casa en un estado diferente, y yo trabajaba en un trabajo diferente, ella solía hablar sobre lo que haríamos “después del coronavirus”. Tantos planes. Museos y salir a cenar. Ver a la familia e ir a Disney World. Tal vez visitando uno de esos centros de entretenimiento para niños llenos de estructuras de juego inflables que parecían un vector de enfermedades incluso antes de que las cosas se pusieran raras, y que ahora ella ha superado de todos modos.

Todo el mundo sabe que el pasado se ha ido, pero ahora el futuro del pasado también se siente perdido. Espero que no sea así, pero no puedo deshacerme de la sensación.

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