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El síntoma más repugnante del cambio climático: mocos de mar

METROa primera vista de él llegó una mañana de junio, mientras viajaba en el ferry a través del estrecho del Bósforo: un destello tóxico en la superficie del mar. Inicialmente pensé que era petróleo, derramado de uno de los muchos grandes buques portacontenedores que pasan por Estambul a través del Bósforo. Sin embargo, a medida que nos acercábamos al destello, un lodo cetrino cubría el agua alrededor del bote. En algunas áreas, era tan grueso y flotante como el aislamiento de fibra de vidrio. Su superficie, cubierta de burbujas espumosas y charcos viscosos, estaba llena de globos, cortezas de pan y recipientes de comida de espuma de poliestireno.

Se llama mucílago marino, pero el mundo lo conoce mejor como “mocos de mar”, gracias al tsunami de historias que se volvió viral cuando alcanzó el Mar de Mármara en mayo. Internet se maravilló del desorden y siguió adelante, pero aquí en Estambul, los mocos de mar se apropiaron del verano. Su presencia sobrenatural e inevitable cerró las playas y dominó las conversaciones. Para algunos de nosotros, fue más profundamente inquietante.

Esto no es lo que imaginé que sería el calentamiento global. Estaba preparado para incendios forestales más grandes y mares crecientes; No estaba preparado para los mocos de mar. Si la historia del Mar de Mármara en el verano de 2021 es un anticipo de lo que está por venir, los efectos del cambio climático no solo serán terriblemente destructivos, sino también extraños, incómodos e insoportablemente asquerosos.

The Marmara es un mar interior histórico que conecta el Mar Negro con el Egeo a través de los estrechos del Bósforo y los Dardanelos. A lo largo de sus costas, que están bordeadas de puertos, muelles, casas de verano y fábricas, los pescadores en botes de madera aún capturan lubinas, salmonetes y anchoas. Pero durante la última década, especies marinas como el atún rojo y el pez espada se han extinguido comercialmente, las poblaciones de muchas otras especies de peces han disminuido y las medusas han invadido la costa, todos síntomas de un ecosistema enfermo. La temperatura media de la superficie del Mármara, como la de muchos mares, está aumentando debido al cambio climático, pero la del Mármara ha aumentado 2,5 grados centígrados, 1,5 grados más que el promedio mundial, lo que lo convierte en un indicador principal para los mares de todo el mundo.

Este intenso calentamiento, junto con décadas de abuso por la contaminación y la sobrepesca, envió al Mármara a un estado de conmoción marítima. A fines de 2020, el aumento de las concentraciones de fósforo y nitrógeno provocó un auge del fitoplancton, organismos unicelulares cuyo nombre significa “vagabundo de plantas” en griego. El calentamiento de la temperatura de la superficie del Mármara también provocó que sus aguas se estratificaran, lo que ralentizó las corrientes que normalmente ayudarían a interrumpir el crecimiento de algas.

Eventualmente, el fitoplancton comenzó a quedarse sin nutrientes, causando que las células de algunas especies exudaran una sustancia pegajosa. A medida que estas células morían, chocaban y se unían, agregándose en grumos que flotaban en la capa más cálida del agua estratificada. Con el tiempo y la exposición, los grumos se convirtieron en una estera sumergida de mucosidad que atrapó casi todo a su alrededor: bacterias, larvas de peces, células muertas, desechos. Las bacterias prosperaron en el fitoplancton muerto y se sumaron a la masa de la estera. “En ese momento, cobra vida propia”, me dijo Mustafa Yucel, profesor de ciencias marinas en el Instituto de Ciencias Marinas de la Universidad Técnica de Medio Oriente. Con el aumento de la temperatura del agua, dijo, debemos prepararnos para ver reacciones más extremas en nuestros mares, incluidos brotes de especies invasoras y floraciones masivas de algas y algas marinas.

El pescador Roy Oksen, jefe de una de las cooperativas pesqueras de Estambul, recuerda la primera vez que no pudo sacar la red de pesca de su bote. Algo lo pesaba. Pidió ayuda a un compañero de barco y juntos sacaron la red del agua. En lugar de pescado, estaba lleno de una sustancia pegajosa oscura y resbaladiza. Pronto, me dijo, el mucílago estaba obstruyendo no solo las redes sino también los motores de los botes.

Conocí a Oksen en la sede de su cooperativa de pesca, una cabaña junto al puerto donde tomamos té rodeados de cuerdas enrolladas y el olor a cebo y gasolina. La ventana, que normalmente ofrecía una vista del agua, estaba cubierta con volantes que decían que los mariscos del Mármara eran seguros para comer a pesar del mucílago. Oksen explicó que un pez que se habría vendido por 50 liras antes del brote de mocos marinos ahora se vendería por solo 10, incluso cuando estaba trabajando más duro para capturar menos liras. Para empeorar las cosas, la noticia del brote provocó una caída del 70 por ciento en las ventas de pescado en las ciudades alrededor del Mármara. Los problemas con el equipo finalmente empeoraron tanto que Oksen y otros pescadores se vieron obligados a terminar su temporada antes de tiempo. “Si esto continúa este año o el próximo, tendré que buscar un nuevo tipo de trabajo para sobrevivir”, dijo.

Eminonu, Estambul, Turquía. Los pescadores se dirigen a la costa de Borphorus después de que se levantara un bloqueo nacional de 17 días el 17 de mayo de 2021.
En Estambul, los pescadores se dirigen al Bósforo en mayo de 2021. (Fotografía de Bradley Secker)

Aes el mucílago flotaba debajo de la superficie, comenzó a pudrirse, comenzando una desagradable metamorfosis. La descomposición fue provocada por virus y bacterias que se multiplicaron en la mucosidad y rompieron las células muertas de fitoplancton, lo que provocó que liberaran más mucosidad y gas. A medida que el gas infló el mucílago, comenzó a subir. En mayo, salió a la superficie del Mármara, haciendo su gran entrada a la vista del público. Se agrupaba en las bahías poco profundas cerca de Gebze, frecuentaba los puertos alrededor de Erdek y florecía en las costas de las tony Princes’ Islands de Estambul. Kadıköy olía a huevos podridos. Los titulares sobre el brote de mocos marinos se volvieron virales y el mundo retrocedió con disgusto.

A principios de junio, fui a Kadıköy, un barrio de moda en el lado asiático de Estambul que se había visto muy afectado por el brote. Algunas de las alfombras de mucílago eran tan gruesas y densas como una alfombra de pelo largo de los años 70; otros eran ligeros y espumosos, como un frappuccino. En un día normal de verano en el puerto deportivo de Kalamiş, uno de los más elegantes de Turquía, los yates entran y salen de sus atracaderos, llevando a la gente a las Islas Príncipe o en un crucero al atardecer. Cuando el mucílago llegó al puerto deportivo, el personal colocó una barrera naranja para derrames de petróleo en el agua en un intento de detenerlo. Pero superó rápidamente el auge, y pronto las aguas de la marina se cubrieron de mucílago. Los yates quedaron aprisionados en mocos de mar. Enjambres de moscas se apiñaban alrededor del mucílago, amenazando a los marineros. La gente ya no quería estar cerca del agua, me dijo Nail Baktır, que dirige una escuela de vela en el puerto deportivo. Mientras estaba de pie en la cubierta de su barco atracado, señaló la espuma que bordeaba el casco. Cuando vio por primera vez el mucílago, pensó que las masas eran los cadáveres de microorganismos de las profundidades del mar. “Hemos terminado. El mar de Mármara ha terminado. Los cuerpos están flotando”. Su contundente conclusión: “Matamos al Mármara”.

Mientras Baktır alternaba entre agarrar el timón del barco y acariciarse la larga barba de capitán, dijo que aunque había pasado toda su vida en Estambul, el mucílago lo estaba haciendo considerar mudarse al sur de Turquía, donde el agua es más limpia. Tal vez, dijo, sus nietos verán el Mármara como era cuando él era un niño, si las preocupaciones ambientales se toman más en serio en el futuro.

Mientras tanto, las bacterias en el mucílago se degradaron, liberando suficiente gas para inflar pequeñas burbujas en la superficie, inflando el mucílago en conglomerados que los científicos llaman “nubes”. Con las nubes actuando como velas, el feroz oeste de Turquía lodos empujó el mucílago alrededor del Mármara. Algunos flóculos, como se llaman las masas de mucílago agrupadas sueltas, navegaron hasta Grecia, lo que generó preocupaciones sobre la propagación internacional de bacterias y virus (ninguna de mis fuentes estaba al tanto de ningún informe de enfermedad directamente atribuida al mucílago).

Cuando salí del puerto deportivo, pasé junto a un equipo de trabajadores municipales que vestían chalecos salvavidas sobre camisas azul Egeo y sacaban los mocos del agua del agua con lo que parecían espumadores de piscina. Cucharada por cucharada, echaron pegotes de mucílago en bolsas de basura, luego ataron las bolsas y las arrojaron a un camión que se dirigía a un centro de incineración.

En otras partes del paseo marítimo de Kadıköy, más barreras de derrames de petróleo acorralaron temporalmente el mucílago para que pudiera ser aspirado por camiones con aspiradoras de alta succión. Los botes de limpieza municipales navegaban por el agua, recogiendo el mucílago solidificado con la ayuda de cintas transportadoras destinadas a limpiar la basura. Los esfuerzos parecían bien intencionados pero de Sísifo; el fenómeno no tenía precedentes y la infraestructura para manejarlo era inexistente.

Fo más de un siglo, las Islas de los Príncipes han servido a la burguesía de Estambul como refugio de la contaminación y otras molestias de la megalópolis. La gente navega por el archipiélago sin automóviles a pie o en carruaje, pasando por casas de vacaciones neoclásicas lo suficientemente antiguas como para haber albergado a personajes como León Trotsky. Sin embargo, en un día despejado de 80 grados en julio, las playas de las islas estaban vacías. En una cala, las tumbonas estaban dispuestas en ordenadas y coloridas filas, pero nadie se acostaba en ellas. La arena no estaba marcada por huellas. Justo en la costa, el mucílago se arremolinaba como el contenido del caldero de una bruja. Según Ayşen Erdinçler, profesora de ciencias ambientales en la Universidad de Boğaziçi y directora del Departamento de Protección y Desarrollo Ambiental de Estambul, el riesgo de contraer una enfermedad transmitida por bacterias al nadar aumenta de 12 a 18 veces cuando hay mucílago concentrado presente.

Al igual que en Kadıköy, los barcos municipales resoplaban entre los mocos, tratando de aspirarlos con mangueras industriales. Los peatones se detuvieron y miraron la escena con el ceño fruncido. Los turistas pasaban corriendo con máscaras en la cara y cámaras alrededor del cuello. Una mujer cucharadita-ed; otra se cubrió la boca y la nariz, disgustada por la vista, el olor o ambos. Esta vez no fue el mucílago en sí lo que me llamó la atención, la desensibilización había hecho efecto, sino la surrealidad de un verano sin nadar. Nuestro verano se había convertido en una pintura de René Magritte, una colisión de objetos ordinarios que producían un todo desconocido. “Todo lo que vemos esconde otra cosa”, dijo Magritte una vez, y mientras observaba la mucosidad cuajarse en el agua, me pregunté qué más ocultaba.

Algunas personas se pararon en la orilla del agua en sus trajes de baño, ya sea debatiendo sus opciones o persistiendo en la negación. Algunos dueños de clubes de playa, desesperados por tranquilizar a los clientes, se bautizaron a sí mismos en el agua ahora color ámbar, resurgiendo con proclamas como “¡Mira, no me pasó nada! ¡Estoy bien!” Ya sea que esta demostración tranquilizara o no a la gente sobre la seguridad del agua, se cansaron del calor y pronto regresaron a la orilla.

Las gaviotas se paran en la costa de Caddebostan, en el lado asiático de Estambul, el lunes 7 de junio de 2021, parcialmente cubiertas con mucílago marino, una sustancia espesa y viscosa formada por compuestos liberados por organismos marinos, en el Mar de Mármara de Turquía. El presidente de Turquía, Recep Tayyip Erdogan, prometió el sábado rescatar el mar de Mármara de un brote de "mocos de mar" eso es alarmante para biólogos marinos y ambientalistas.
Las gaviotas se paran en la orilla, en el lado asiático de Estambul, parcialmente cubiertas de mucílago marino. (Fotografía de Kemal Aslan/AP)

Un sábado miserablemente caluroso y húmedo, me senté en el borde de un muelle en las islas, contemplando mi primer baño desde que comenzó el brote. Fue el segundo mes de julio más caluroso registrado en Turquía desde 1971, y la perspectiva de nadar en el mar era seductora. Además, el mucílago ya no flotaba en continentes macizos, como en junio; se había vuelto más claro y cremoso, la sombra de un café con leche. Había nadado antes en aguas turbias, me dije, en lagos estancados de Sierra en un campamento de verano y en las ciénagas del río Mekong. Observé a algunos amigos sumergirse en el agua cercana, refrescando sus cuerpos mientras estiraban el cuello para mantener la cabeza bien por encima del agua. Pero cuando una pequeña gota de mucílago rodeó mis pies, mi estómago se revolvió y mi cuerpo se congeló. Los placeres del mar aún estaban fuera de su alcance.

Anhelando reencontrarme con el agua, recordé una escena de la novela de Orhan Pamuk El museo de la inocencia en la que un personaje braza de espaldas en el Mármara para curar su mal de amores. ¿Qué se pierde cuando perdemos el contacto con nuestro entorno, cuando un lugar al que acudimos en busca de consuelo o disfrute es repentinamente inaccesible? Sabía que el autor ganador del Premio Nobel, al igual que su personaje, es un ávido nadador, así que lo llamé para preguntarle cómo le había afectado el brote.

“Cuando nado, pienso mejor, eso es seguro, y también mi la psicología cambia, me da una especie de confianza en mí mismo”, me dijo. “La natación me lleva de un estado de ánimo relativamente depresivo a un estado de ánimo relativamente creativo”. Continuó observando que este verano, nadar era lo nuevo para fumar: la gente evitaba el mucílago como si fuera cancerígeno. “La gente está psicológicamente asustada por este feo mucílago”, dijo. Los imaginó en sus balcones, mirándolo nadar: “¡Es el novelista serio Orhan Pamuk!”

Lcomo muchos desastres ambientales, el brote de mucílagos fue la consecuencia repentina de varias tendencias a largo plazo. Para entenderlos mejor, tomé un tren desde Estambul dos horas al este hasta el Golfo de İzmit. Detrás de un cuidado paseo marítimo de sauces y bancos de parque, una fábrica de papel desaparecida da testimonio de las raíces industriales de la zona: hace un siglo, algunas de las primeras fábricas de Turquía producían aquí uniformes militares y fezzes. Hoy, el golfo sigue siendo el corazón industrial de Turquía. Ford y Goodyear operan fábricas aquí, al igual que muchas plantas químicas y de fertilizantes, todas haciendo uso de los cinco puertos y 35 muelles industriales.

Hakan Osanmaz, un piloto de hidroavión de inspección ambiental con base en el golfo, me había prometido darme una nueva perspectiva sobre el Marmara. Nos sentamos en una sofocante oficina prefabricada junto a un muelle, llena de fotos de los años de Osanmaz transportando turistas por la costa mediterránea. Llevaba una camiseta teñida de Nirvana y reflexionaba sobre los cambios que había visto en el Marmara durante sus 15 años de vistas a vuelo de pájaro. El agua alguna vez fue tan azul que “solía verse como las Maldivas aquí”, me dijo. “Es como si el mar estuviera vomitando. Es una catástrofe”.

Por lo general, el trabajo de Osanmaz es documentar el vertido ilegal de desechos para el municipio local, pero desde el brote, también significa organizar un grupo de WhatsApp para orquestar los esfuerzos de limpieza de mucílago del municipio.

El cielo ofrece una perspectiva diferente sobre el brote. Desde el avión de Osanmaz pude ver lo monstruosa que había crecido Estambul. Durante los últimos 50 años, la ciudad se ha extendido hacia el este a lo largo del Mármara, llenando su costa con casas y condominios de gran altura, hoteles de cinco estrellas y complejos de oficinas. Veinticinco millones de personas, junto con la mitad de la industria de Turquía, habitan el área alrededor del Mármara, y sus desechos se suman a la carga del mar. Mientras tanto, docenas de ríos y arroyos llevan desechos al Mármara. Parte de la contaminación proviene de lugares tan lejanos como Europa occidental a través del Danubio, que desemboca en el Mar Negro y luego desemboca en el Mármara. Osanmaz documenta regularmente el vertido ilegal de aguas residuales por parte de barcos internacionales que pasan por el mar.

Resulta que las formas en que se tratan las aguas residuales juegan un papel importante en la prevención de brotes de mucílago. “Entre las fuentes de contaminación marina, el 53% del agua que llega a la cuenca del Mármara se vierte al mar solo con pretratamiento, es decir, descargando las aguas residuales en las casas solo pasándolas por filtros de arena y precipitación. ”, me dijo más tarde en un correo electrónico Ayşen Erdinçler, la profesora de ciencias ambientales. Las plantas avanzadas de tratamiento de agua, dijo, eliminarían más fósforo y nitrógeno que hacen que los brotes de mucílago sean más probables, y también permitirían que el agua se reoxigene. Como parte del Plan de Acción del Mar de Mármara, establecido por el gobierno turco en respuesta al brote, se están mejorando las plantas de tratamiento de aguas residuales existentes y se espera que se construyan nuevas dentro de tres años.

ELun día en julio, el mucílago desapareció repentinamente. Estambul se despertó con un mar brillante. La gente inundó la costa, convencida de que la pesadilla había terminado. Llamé a Alice Alldredge, profesora emérita de biología marina en UC Santa Barbara, para preguntar qué podría haber sucedido. “Lo más probable es que se haya hundido”, me dijo. Los científicos no están seguros exactamente por qué, pero de vez en cuando, las capas de mucílago vuelven a caer debajo de la superficie del agua.

Para seguir el destino del mucílago, contacté a Serço Ekşiyan, quien ha estado buceando en el Mar de Mármara durante medio siglo. Nos sentamos en su bote de madera, que había comprado usado y restaurado, mientras se mecía en su amarre en un puerto pesquero abandonado. Sus inmersiones siempre han tenido un propósito: cuando era adolescente, pescaba con arpón para vender pescado a los restaurantes; más tarde, pasó años limpiando redes abandonadas del mar y trasplantando coral amenazado a una reserva marina que ayudó a establecer.

Le pregunté si el mucílago realmente se había hundido. “Es verdad,” dijo. Cuando flota en la superficie o justo debajo de ella, el mucílago puede tener un espesor de hasta 30 metros, pero a medida que se hunde, se comprime en una capa más densa y delgada de menos de 10 metros de espesor. Las inmersiones de Ekşiyan ahora se dedican a documentar el mucílago con una GoPro casera hecha con una cámara de seguridad y una caja de plástico. Me mostró un compresor que usa para llenar la máscara de oxígeno que hizo con componentes de aviones de la Fuerza Aérea de los EE. UU. de la era de la Guerra Fría que se habían vendido al ejército turco.

Bucear en el mucílago, dijo Ekşiyan, es como flotar en una pesadilla; el mucílago cuelga en redes masivas, e incluso al mediodía la visibilidad es tan baja que puede sentirse como bucear por la noche. A medida que el mucílago continúa comprimiéndose y hundiéndose, cubre el lecho marino. Allí bloquea las entradas a cuevas y cavernas, expulsando a los peces de sus hogares. A medida que el mucílago continúa descomponiéndose, consume oxígeno y crea una zona muerta, un área sin suficiente oxígeno para sustentar la vida. El coral Ekşiyan había trasplantado blanqueado debido al mucílago y las redes abandonadas, pero logró sobrevivir, por este año. “Y los arrecifes”, dijo, “son como pueblos abandonados”.

Asutay Akbayır, el gerente regional de la organización de capacitación de buzos de la Asociación Profesional de Instructores de Buceo, proviene de una familia de buzos; al igual que Ekşiyan, ha estado buceando en el Mármara durante décadas. Incluso antes del brote de mucílago, me dijo, los instructores y guías de buceo estaban perdiendo sus trabajos debido a la contaminación en el Mármara. “La mayoría de los buzos no prefieren bucear en entornos desafiantes donde la visibilidad es muy baja”, dijo. “Ni siquiera eres capaz de ver tu propia mano cuando buceas, tu propio cuerpo”. Pero Akbayır espera que el buceo recreativo evolucione, no desaparezca. Tal vez, dijo, los buzos se conviertan en embajadores del mar, informando al público sobre la devastación que se está produciendo bajo el agua.

Izquierda: Serço Ekşiyan, de la Sociedad para la Conservación de la Vida Marina preparándose para bucear en el mar de Mármara para fotografiar el estado del lecho marino y la vida coralina, y el daño continuo de los 'mocos marinos'. Derecha: Se pueden ver mocos marinos y contaminación en el mar de Mármara, que rodea a Estambul, la ciudad más grande de Turquía con más de 16 millones de habitantes. (Fotografías de Bradley Secker)
Izquierda: Serço Ekşiyan, de la Marine Life Conservation Society, preparándose para bucear en el Marmara. Derecha: Mocos de mar y contaminación en el mar. (Fotografías de Bradley Secker)

Lo que había estado observando todo el verano, me di cuenta, no solo era un fenómeno desconocido, sino también un tipo de muerte desconocida. Enfrentar el calentamiento global es enfrentar la muerte, y aparecerá en lugares y formas sorprendentes, algunas dolorosas, algunas repugnantes, algunas desorientadoras. Hablamos de prepararnos para el cambio climático, pero ¿cómo podemos prepararnos para finales que aún no podemos imaginar?

Al final del verano, la vida sobre la superficie parecía normal. El mar estaba claro y los clubes de playa estaban llenos. La gente pedía pescado en los restaurantes con abandono. Era como si el brote de mocos de mar nunca hubiera ocurrido. En mayo, había sido una historia internacional; en julio, solo los medios turcos estaban prestando mucha atención; y en septiembre, había dejado de ser un tema habitual de conversación.

En muchos cuerpos de agua alrededor del mundo, fue un verano de extremos. Aparecieron mareas rojas en Florida; floraciones de algas y bacterias en docenas de embalses, lagos y estanques en Massachusetts; y algas verdeazuladas tóxicas en el lago Superior. Hasta octubre, se habían informado 476 brotes de algas tóxicas en los Estados Unidos, el segundo número más alto registrado. Los científicos del glaciar están investigando la aparición de hielo rosa en el glaciar Presena de Italia, una región alpina conocida por el esquí y los deportes al aire libre. La investigación sugiere que las algas podrían contribuir al aumento del derretimiento de los glaciares.

Un estudio reciente publicado por un equipo del Museo Sueco de Historia Natural, en Estocolmo, y la Universidad de Nebraska en Lincoln argumentó que estas floraciones extremas y las zonas muertas que dejan a su paso son paralelas al comienzo de la peor extinción en la Tierra. historia: la extinción del Pérmico-Triásico, que ocurrió hace unos 252 millones de años y que a veces se denomina la “Gran Mortandad”.

En septiembre, justo cuando el verano turco se estaba convirtiendo en otoño, recibí una llamada telefónica de Mustafa Yucel, el profesor de ciencias marinas, que me invitaba a reunirme con él y su equipo cuando su barco de investigación atracó en el puerto de Haydarpaşa en Estambul. Habían pasado una semana en el mar revisando sus estaciones de observación e informaron que la mayor parte del mucílago había desaparecido, probablemente consumido por bacterias y peces.

“Pero las condiciones que llevaron a esta proliferación de mucílagos aún están presentes”, advirtió Yucel. Cuanta más presión se ejerce sobre un sistema marino, más propenso es a una reacción extrema: una mortandad masiva de la vida marina o un brote de mucílago apestoso y grueso. O ambos. “El Mármara es ahora un ecosistema extremo, extremo en algas, bacterias y falta de oxígeno. Por eso es difícil para nosotros predecir qué sigue”, dijo Yucel. “Los mocos del mar pueden volver, porque las condiciones están ahí, pero fácilmente podría ser algún otro extremo: sulfuro de hidrógeno, una marea roja, muertes masivas de peces pudriéndose en una playa… Los eventos repugnantes aumentarán en frecuencia y magnitud”. Y a medida que lo hagan, también se volverán cada vez más inmanejables.

La bandera turca sobre el Bósforo en la parte trasera de un ferry desde el lado europeo al asiático de la ciudad.
La bandera turca sobre el Bósforo en la parte trasera de un ferry desde el lado europeo al asiático de la ciudad. (Fotografía de Bradley Secker)

“Ya sea que lo atribuyamos directamente al cambio climático o a la contaminación, el mucílago es un síntoma del uso insostenible de nuestro planeta”, dice Antonio Pusceddu, biólogo marino de la Universidad de Cagliari en Italia y uno de los pocos expertos en mucílago del mundo. “La velocidad a la que nuestro planeta cambia ahora no tiene precedentes”. Aunque el brote de mucílago de Turquía es el peor registrado, se han producido brotes más pequeños a lo largo de la costa de Australia y en el Mediterráneo. Cuando un brote particularmente grande y perturbador golpeó las costas del Adriático y el Tirreno de Italia en 2009, Pusceddu y sus colegas investigaron la relación entre el cambio climático y la frecuencia de los brotes de mucílago en el Mar Mediterráneo durante los últimos dos siglos. Descubrieron que el número de brotes había aumentado casi exponencialmente en los 20 años anteriores. Pero durante la última década, me dijo, un mejor tratamiento de las aguas residuales ha reducido o eliminado la aparición y la gravedad del mucílago en Italia.

En respuesta a la saga de los mocos marinos, el gobierno turco designó el mar de Mármara como zona especial de protección ambiental. Ese estado requiere un proceso de revisión más estricto para la actividad marítima comercial, más inspecciones de fábrica y multas, y un aumento en el porcentaje de agua que fluye hacia el Mármara que recibe un tratamiento biológico avanzado del 46 al 100 por ciento dentro de tres años. Pero aún no está claro cómo se financiarán o aplicarán estas medidas.

Después de hablar con Yucel y sus colegas en el puerto de Haydarpaşa, bajé de su barco de investigación y miré hacia el Marmara. Quería sentir el mismo alivio que el resto de Estambul, volver a saltar al mar y flotar en sus mareas, contemplando el cielo azul. Quería creer que el agua estaba limpia, que la fuente del repugnante cieno se había ido. Pero en lugar de eso, mientras miraba el agua, sentí que algo se levantaba dentro de mí, un nuevo sentimiento de asco. Solo que esta vez, no fue una reacción al mucílago. Mientras los humanos sigan contaminando y calentando el mar, los ecosistemas marinos se volverán más delicados y menos predecibles. Cada brote nos muestra las consecuencias de nuestras propias acciones, si elegimos verlas.


Esta atlántico La historia del planeta fue apoyada por el Departamento de Educación Científica del HHMI.

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