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El libro de 500 años que ayudó a la gente a cazar ‘brujas’

Los libros siempre han tenido el poder de hechizar a sus lectores, en sentido figurado.

Pero un libro que fue bastante popular entre los siglos XV y XVII, y de manera infame, trata literalmente de hechizos: qué hacen las brujas, cómo las identifican, cómo hacer que confiesen y cómo llevarlas a un castigo rápido.

Cuando el miedo a las brujas alcanzó un punto álgido en Europa, los cazadores de brujas acudieron al “Malleus Maleficarum” o “Martillo de brujas” en busca de orientación. Las instrucciones del libro ayudaron a condenar a algunas de las decenas de miles de personas, casi todas mujeres, que fueron ejecutadas durante ese período. Su sangriento legado se extendió a América del Norte, con 25 supuestas “brujas” asesinadas en Salem, Massachusetts, a finales del siglo XVII.

Como bibliotecario de referencia y profesor adjunto en el Seminario Teológico General de Nueva York, tengo la rara oportunidad de tener una copia original del “Malleus” en mis manos y compartir este fragmento de historia con mis estudiantes e investigadores. Se ha escrito mucho sobre el contenido, pero el libro físico en sí es un fascinante testimonio de la historia.

El “Malleus” fue escrito hacia 1486 por dos frailes dominicos, Johann Sprenger y Heinrich Kraemer, quienes presentan su guía en tres partes.

El primero sostiene que las brujas existen de hecho, la hechicería es herejía y no temer al poder de las brujas es en sí mismo un acto de herejía. La segunda parte entra en detalles gráficos sobre la desviación sexual de las brujas, con un capítulo dedicado a “la forma en que las brujas copulan con esos demonios conocidos como íncubos”. Un íncubo era un demonio masculino que se creía que tenía relaciones sexuales con mujeres dormidas.

También describe la capacidad de las brujas para convertir a sus víctimas en animales y su violencia contra los niños. La tercera y última parte da pautas sobre cómo interrogar a una bruja, incluso mediante la tortura; hacer que confiese; y finalmente sentenciarla.

Se publicaron 28 ediciones del “Malleus” entre 1486 y 1600, lo que lo convirtió en la guía definitiva sobre brujería y demonología durante muchos años, y ayudó a despegar el enjuiciamiento de brujas.

Los autores del texto admiten a regañadientes que los hombres pueden ser agentes del diablo, pero argumentan que las mujeres son débiles e inherentemente más pecadoras, lo que las convierte en sus objetivos perfectos.

Las acusaciones a menudo se basaban en la creencia de que las mujeres, especialmente aquellas que no se sometían a los ideales sobre esposas y madres cristianas obedientes, eran propensas a estar aliadas con el diablo.

Los autores detallan “cuatro crímenes horribles que los demonios cometen contra los bebés, tanto en el útero de la madre como después”. Incluso acusan a las brujas de comerse a los recién nacidos y sospechan especialmente de las parteras.

Las mujeres marginadas de la sociedad, como las curanderas en Europa o la esclava Tituba en Salem, eran chivos expiatorios convenientes de los males de la sociedad.

En el Seminario Teológico General, cualquier persona interesada en examinar nuestra copia del “Malleus” debe hacer una cita para visitar la sala de lectura de las colecciones especiales. Debido a la fragilidad del libro, se pide a los visitantes que se laven las manos antes de tocarlo.

Un aspecto llamativo es su tamaño. El “Malleus” mide poco menos de 8 pulgadas de largo, con 190 páginas; este libro fue diseñado para viajar con su lector y guardarse en un abrigo o bolso.

Nuestra copia es de 1492 y fue publicada por el famoso encuadernador Peter Drach de Speyer, Alemania. Esto lo convierte en un raro ejemplo de “incunables”, como los estudiosos llaman a los libros europeos publicados antes de 1501, el período más temprano de impresión.

Después de mucho desgaste, esta copia se recuperó en cuero en el siglo XIX. Pequeñas notas escritas a mano cubren la mayor parte de las páginas. En la página 48, por ejemplo, un lector numeró tres puntos y escribió las palabras “delicioso viaje religioso” en la página opuesta. Numerosas páginas cuentan con flechas dibujadas a mano que apuntan a párrafos.

Otro punto a considerar al mirar esta edición es su procedencia, es decir, quién la ha tenido a lo largo de los años. Esta copia es originalmente de la colección del reverendo Edwin A. Dalrymple, quien fue rector de una escuela e iglesia episcopal en Virginia a mediados del siglo XIX. El libro se movió de sus estantes a la Biblioteca Diocesana de Maryland hasta que ingresó a nuestro sistema de bibliotecas.

Quizás el aspecto más interesante de este “Malleus”, además del texto en sí, es un ex libris pegado en su contraportada. Este ex libris dice: “Fue el manual de la persecución por brujería de los siglos XV y XVI. Esta copia posee el mismo interés que el hacha de un cacique de esa fecha, ya que probablemente ha sido la causa directa de la muerte de muchas personas acusadas de brujería “.

No está claro quién adjuntó esta declaración, pero su sentimiento suena muy cierto: el “Malleus” representa el poder de las ideas, para bien o para mal.

Melissa Chim es profesora adjunta y bibliotecaria de referencia en el Seminario Teológico General.

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