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Cómo los civiles salvaron a su ciudad de Oregón de dos megafuegos
Lunes, 27 de julio de 2020 — Willamette National Forest, Oregón

A las 6:58 pm, una red de sensores de triangulación terrestres comenzó a registrar pulsos eléctricos cerca de un curso de agua conocido como Beachie Creek. Pasaba una tormenta eléctrica. Habría nueve relámpagos en un período de 42 minutos. La oleada de corriente cuando un rayo golpea un árbol convierte instantáneamente la humedad y la savia en gas. Los árboles pueden romperse. Pueden comenzar incendios. Identificar orígenes específicos puede ser difícil, pero la tormenta del 27 de julio es una causa probable de lo que se conoció como el incendio de Beachie Creek. Cualquiera que sea la explicación, el fuego no se dio a conocer de inmediato.

En tiempo real, durante casi tres semanas, nadie se dio cuenta. Estados Unidos se encontraba en medio de la temporada de incendios forestales más activa jamás registrada, impulsada por las altas temperaturas y la sequía generalizada. Las condiciones climáticas globales no tenían precedentes. Más de 3 millones de acres pronto estarían ardiendo en todo California. Más de 1 millón estarían ardiendo en todo el noroeste del Pacífico. En total, los incendios forestales reclamarían 10 millones de acres en los EE. UU. En 2020, más del doble de la superficie del año anterior.

Muchos pequeños incendios nunca llegan a ser demasiado. Otros se esconden, anidan bajo tierra en sistemas de raíces y se alimentan de “duff”, una capa de maleza y hojas que se han descompuesto y secado para convertirse en combustible de liberación lenta.

El incendio de Beachie Creek se estaba escondiendo. Cuando surgió, se convirtió en uno de los incendios forestales más grandes del país—Y pronto se le unió otro incendio forestal casi tan grande. Los dos megafuegos, que se inclinaban entre sí, alcanzaron la máxima amenaza en un momento en que la mayoría de los recursos de extinción de incendios disponibles se enviaron a otra parte. A la izquierda para oponerse a ellos estaban los ciudadanos cuyas casas y pueblos se interponían en el camino del fuego.

Domingo 16 de agosto: mirador de la montaña Coffin, bosque nacional de Willamette

A las 11:30 am, un bombero de temporada en una estación de vigilancia en la cima de una colina vio el primer pequeño letrero de que algo andaba mal: una delgada espiral de humo que se elevaba sobre Beachie Creek. El humo parecía delicado, como finas hebras de algodón atrapadas en las copas de los árboles. El bombero llamó al centro de despacho del Servicio Forestal de EE. UU. En Springfield, Oregón. “Informe de humo”, dijo. “Parece que está en el área silvestre”, es decir, Opal Creek Wilderness, dentro del bosque nacional. Eso fue un problema. “Área silvestre” significaba que, según las disposiciones de la Ley de zonas silvestres de 1964, el acceso por carretera era limitado. No se había hecho ninguna limpieza. El desierto de Opal Creek estaba lleno de árboles viejos que habían quedado solos. Algunos habían caído. Otros, aún en pie, estaban podridos o muertos. El área estaba cubierta densamente con maleza. Beachie Creek era especialmente difícil de alcanzar.

Una semana después de que se detectó, la quema de Beachie Creek no cubría más de 20 acres. Aun así, los funcionarios de la Bosque Nacional Willamette preocupado de que tuviera el potencial de extenderse. Pidieron ayuda, pero recibieron poco. El bosque donde se había encendido el fuego era demasiado denso para que los bomberos del “ataque inicial” pudieran penetrar. Un equipo de saltadores de humo se movilizó en Redmond, Oregón, para lanzarse en paracaídas, pero un vuelo de reconocimiento no encontró lugar para aterrizar: el dosel era demasiado pesado, la cresta demasiado empinada. A continuación, se llamó a un equipo de rapel. Ellos planearon deslizarse por las líneas que colgaban de los helicópteros hacia el área silvestre. Esta vez la preocupación era tanto salir como entrar: ningún lugar cercano podía despejarse para una zona de aterrizaje de emergencia.

Llegó un equipo de peces gordos, los bomberos forestales más experimentados e intrépidos. Los miembros del equipo, cada uno con 40 libras de equipo, caminaron hasta Beachie Creek desde la carretera más cercana. Pasaron dos días completos recorriendo los arbustos arriba y abajo de las crestas hasta que encontraron el fuego en el borde de una colina. Combatir el fuego en una pendiente ascendente es algo que se debe evitar. Las copas de los árboles en llamas tienden a romperse y gritar cuesta abajo. El fuego mata las plantas y las plantas muertas aflojan su agarre en el suelo, haciendo rodar las rocas. Los peces gordos declinaron la asignación. Durante un tiempo, los helicópteros cumplieron su función de balde, dejando caer agua para enfriar las cosas. Pero a fines de agosto, los bomberos de todo el oeste estaban abrumados. Un ardor de 20 acres en lo profundo de la naturaleza no era una prioridad máxima. Las solicitudes de asistencia especial regresaron con la respuesta “No se puede completar”. Los helicópteros se desviaron a emergencias en otros lugares.

Viernes 4 de septiembre: Crestview Crossing Development, Newberg, Oregón

Las temperaturas en el oeste de Oregon estaban aumentando en una época del año en la que deberían haber comenzado a bajar. La capa de nieve de la montaña, que por lo general todavía se derrite a fines del verano y alimenta el bosque con humedad, ya se había ido.

Noventa millas al noroeste de Beachie Creek, Dan Liechty vio un dron zumbando por encima de un sitio de excavación. La empresa para la que trabajaba Liechty, D + T Excavation, estaba nivelando mucho para una subdivisión de 244 unidades en la región vinícola de Willamette Valley.

El dron estaba recopilando datos topográficos para ayudar a los trabajadores a mover la tierra de manera más eficiente. La excavación bruta fue realizada por excavadoras, retroexcavadoras y camiones equipados con excedentes militares de las series M809 y M939: enormes vehículos con tracción en las seis ruedas, conocidos como “cinco toneladas”, que podían atravesar el terreno en ángulos absurdos con neumáticos de cuatro pies. en diámetro. Llevaban tanques de agua y una variedad de mangueras para mezclar cemento o humedecer el suelo para que pudiera manejarse y moldearse.

Liechty se había percatado de que la empresa utilizaba cada vez más las cinco toneladas. En los últimos años, el suelo parecía secarse cada vez más rápido. Los bosques también lo eran. Liechty vivía en un pueblo maderero llamado Molalla y pasaba gran parte de su tiempo libre cazando y acampando con su esposa, Amanda, y sus tres hijos. Pudo sentir el cambio. El olor a cicuta y abeto era diferente, más fuerte, casi químico. El chasquido de las ramas caídas bajo los pies fue más agudo. El aire estaba tan seco que a veces se sentía polvoriento.

Aún así, Liechty pensó en el entorno de su hogar más como selva tropical que como combustible, el mismo ecosistema exuberante que había recibido a los pioneros en el Oregon Trail en la década de 1840. Después de luchar por las cascadas, la mayoría siguió yendo más al oeste, hacia la costa. Pero algunos vieron los bosques en las colinas y vieron todo lo que querían. Molalla recibió su nombre de los nativos americanos que la ciudad desplazó en gran parte. Rodeado por terrenos más altos, creció a lo largo de los años, pero no mucho. La población superó recientemente los 9.500. La madera era el rey. La gente trabajaba como taladores de árboles, o manejaba camiones madereros, o convertía abetos en tablas en los molinos.

Pero Molalla había comenzado a cambiar. Los esfuerzos de conservación habían dejado sin producción muchas extensiones forestales. Varias fábricas habían cerrado. A la ciudad llegó un goteo de personas —obreros y codificadores y ejecutivos de ropa deportiva— que viajaban todos los días a Portland, 40 millas al norte.

foto de Dan Liechty de pie al aire libre
Dan Liechty en un área quemada en un terreno público al sur de Molalla, Oregón

Mientras observaba el dron, Liechty estaba anticipando el fin de semana del Día del Trabajo que se avecinaba. No estaba pensando en un incendio en el desierto. Beachie Creek estaba a cierta distancia, al otro lado de las pistas. Los incendios forestales no ocurrieron en climas como el de Molalla, en la húmeda sombra occidental de las Cascadas. Además, pronto llegaría la temporada de lluvias desde el Pacífico.

Sábado, 5 de septiembre — Oficina de campo de la NOAA, Medford, Oregón

A cientos de millas sobre el Polo Norte, un satélite meteorológico detectó una anomalía: una masa de aire ártico que ya no estaba por encima del Ártico. En las semanas anteriores, se habían formado una serie de depresiones tropicales en el Pacífico occidental y se habían convertido en tifones: tres en el lapso de dos semanas. Habían golpeado las Filipinas, Japón y Corea, y después de golpear la masa continental asiática habían girado hacia el norte hacia el polo, haciendo que la corriente en chorro no estuviera sincronizada y despegando un disco de aire frío que generalmente se asienta sobre el Ártico. Ahora estaba en movimiento, deslizándose por Canadá, donde la nieve caía en lugares extraños.

Una antena parabólica recogió la lectura del satélite y la transmitió a una supercomputadora de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. La computadora combinó los datos del satélite con información proveniente de miles de otras fuentes (globos, barcos, aviones comerciales, aficionados que retocaban en los garajes) y generó un modelo meteorológico. Esto llegó a las oficinas de campo de la NOAA en todo el país, incluida una en Medford, Oregon, donde un meteorólogo llamado Brian Nieuwenhuis acababa de llegar al trabajo para un turno de fin de semana. A las 3 pm, se sentó frente a su conjunto de computadoras de cinco monitores, vio el último modelo meteorológico y dijo en voz alta: “Oh, no”.

Nieuwenhuis estaba ante un evento meteorológico extremo único en su carrera. El modelo mostraba un sistema de aire frío que pronto estaría al este de él. El aire frío significaba aire denso: partículas empaquetadas. El aire denso significaba alta presión. Y la alta presión significaba viento, ya que el aire se apresuraba a las áreas de baja presión. Pero el problema no era solo la presión anormalmente alta hacia el este. También fue la presión anormalmente baja hacia el oeste. Meses de sequía y temperaturas récord habían cocinado el aire a lo largo de la costa del Pacífico.

Los meteorólogos que conocían el noroeste del Pacífico esperaban que septiembre trajera un viento suave del Pacífico. La región estaba a punto de conseguir exactamente lo contrario. Los vientos no serían suaves, serían con fuerza de huracán. También estarían muy secos. Y no volarían frente a la costa. Ellos soplaran hacia la costa.

Nieuwenhuis emitió una alerta de “clima crítico de incendios”, la alerta más alta posible, para todo el oeste de Oregon. Luego comenzó a trabajar en una hoja de llamadas. Llamó a los silvicultores estatales, al Servicio Forestal de EE. UU. Y a la Oficina de Gestión de Tierras. Llamó a los centros de coordinación que distribuían equipos de extinción de incendios en todo el estado. La mayoría de los bomberos forestales en el noroeste, y en todo Estados Unidos, ya estaban combatiendo incendios. Agencias muy delgadas habían cancelado el tiempo libre. En una conferencia telefónica, un jefe de bomberos en Rogue Valley, en el suroeste de Oregon, fue al grano. Si hay una actividad de incendio significativa, dijo, “nadie podrá venir a ayudarlo”.

Otros administradores de incendios tuvieron problemas para registrar la magnitud de la amenaza. Después de una sesión informativa de Nieuwenhuis, un oficial de despacho de incendios forestales preguntó: “¿Dónde espera que estén esos vientos?”

Nieuwenhuis respondió: “En todas partes. Estarán en todas partes “.

Lunes 7 de septiembre, 5:30 p. M., Mirador de la montaña Coffin

Cuando el fin de semana del Día del Trabajo llegó a su fin, una brisa desconocida se levantó en el noroeste de Oregon. Parecía provenir de un clima completamente diferente. En las Cascadas, las ráfagas comenzaron a curvarse sobre las cimas de las montañas y a correr cuesta abajo hacia el oeste, ganando velocidad y perdiendo humedad a medida que avanzaban por los barrancos y aceleraban a través de los cañones. Los árboles pronto se doblaron bajo vientos que se elevaron a 50 millas por hora, luego aumentaron a 75 o más. A última hora de la tarde, vientos cálidos y secos con fuerza de huracán golpearon un trozo de suelo de bosque sobrecalentado cerca de Beachie Creek. El fuego humeante detonó. Se aplanó y empezó a correr. Lanzó tanto humo de árboles viejos que contenían siglos de brea que el fuego mismo desapareció bajo una cortina de humo.

En Coffin Mountain Lookout, un empleado del Servicio Forestal actuaba como un “repetidor humano”, transmitiendo mensajes de radio entre equipos a ambos lados de una cresta. Sabía que el incendio de Beachie Creek estaba en movimiento; ahora cubría unos 500 acres. Pero a pesar de que el fuego estaba frente a ella, no podía ver las llamas. Todo lo que podía ver era una pared de humo cada vez más espesa.

Ella no servía de nada en el puesto de vigilancia. Caminó hasta su vehículo del Servicio Forestal y condujo hasta una estación de guardabosques en la ciudad de Detroit mientras las ramas arrastradas por el viento cruzaban la carretera.

En su casa de Molalla, Dan Liechty estaba pasando el fin de semana con su hijo de 7 años, los dos jugando con la camioneta Ford 1976 de Liechty. Liechty notó el viento, del este, curiosamente. Empezaron a aparecer manchas en su ropa. Parecían copos de nieve. Su hijo hizo una mueca. Liechty tardó un momento en reconocer las manchas como cenizas caídas.

Lunes, 7 de septiembre, 9:30 pm — Upward Bound Campus, Gates, Oregon

Proveniente de varias agencias, se había creado un equipo gubernamental para coordinar la respuesta al incendio de Beachie Creek. Brian Gales, del Servicio de Pesca y Vida Silvestre, fue el comandante del incidente. El fuego estaba quieto relativamente pequeño y profundo en el desierto. Gales y el equipo interagencial habían encontrado un lugar para establecer su cuartel general en la ciudad de Gates, a lo largo de la Carretera 22, una carretera de este a oeste a través de Cascades. El sitio era un campamento cristiano llamado Upward Bound. El personal se había mudado, había fijado sus mapas y enchufado sus computadoras e impresoras. El puesto de mando estaba a 10 millas del incendio.

Y luego, de repente, no lo fue. El viento se hizo intenso, derribando árboles y líneas eléctricas alrededor del puesto de mando. Pequeños incendios comenzaron en todas partes. En el perímetro del campus, el viento arrojó escombros pesados ​​hacia una cerca de tela metálica. Los cables chispearon del metal y los escombros se incendiaron. Los miembros del equipo se pusieron sus amarillos Nomex, agarraron motosierras y salieron corriendo. Casi inmediatamente vieron que la tarea era inútil.

Gales dio la orden de evacuar. Los miembros del personal corrieron hacia sus autos. La mayoría tuvo que abandonar su equipo. El equipo huyó hacia el oeste por la autopista 22, con la intención de reagruparse en Mill City, tres millas por delante del incendio. Antes de que pudieran reunirse, las llamas cayeron sobre Mill City. El equipo huyó más al oeste, a Stayton y luego a Keizer. El fuego siguió, luego se deslizó hacia Little North Santiam Canyon, donde los residentes que se habían acostado pensando que el peligro estaba a muchas millas de distancia se despertaron con golpes en el techo. El fuego lanzaba ramas de árboles como proyectiles de mortero. Ascuas iluminaron el suelo. El cielo resplandecía de color naranja. El fuego crecía casi tres acres por segundo, succionando oxígeno del cañón.

La caída de árboles y las ramas girando bloquearon el escape en automóvil. Los que intentaban correr encontraron el asfalto tan caliente que les quemó los zapatos. Algunas personas se sintieron abrumadas por la falta de oxígeno. El fuego pronto cobraría sus primeras vidas. La oficina forestal estatal en Santiam Canyon fue alcanzada y destruida. La información actualizada fue escasa. Los bomberos y los trabajadores del Servicio Forestal que evacuaban Detroit inicialmente huyeron hacia el fuego en lugar de alejarse de él.

La propia naturaleza de los incendios impulsados ​​por el viento se sumó a la confusión. Aunque una vista satelital puede parecer casi ordenada (el progreso de Beachie Creek estaba claramente alineado con el viento) para aquellos en el suelo, los incendios impulsados ​​por el viento pueden frustrar cualquier sentido de dirección. Las llamas parecen moverse en todas direcciones. Los gases atrapados que atraviesan los poros de la madera generan un ruido explosivo. El viento en sí es fuerte. Las personas que están frente a frente tienen que gritar para ser escuchadas.

El fuego continuó su aumento hacia el noroeste, viajando tan rápido que los alguaciles locales se saltaron dos niveles de advertencia y saltó directamente al nivel 3: “IR AHORA”.

Martes 8 de septiembre a las 12 a. M.: Riverside Campground, Mount Hood National Forest, Oregón

El Beachie Creek Fire se extendió a 100,000 acres en cuestión de horas. Y ahora se estaba desarrollando una segunda catástrofe.

En Riverside Campground en Mount Hood National Forest, al este de Molalla, las chispas encendieron la maleza. No se había registrado ningún rayo. La fuente más probable era humana, un incendio que los campistas del Día del Trabajo dejaron sin apagar. El Riverside Fire estaba fuera de control casi de inmediato. Impulsado por el viento, se convirtió en un “fuego en movimiento” con un borde de ataque bien definido y una velocidad asombrosa. En cuestión de minutos se estaba expandiendo hacia el oeste a través de la cuenca del río Clackamas.

A medida que el fuego avanzaba hacia los centros de población, los departamentos de bomberos locales desplegaron equipos municipales para proteger los hogares y negocios en sus pueblos de los incendios puntuales. Pero pocos bomberos estaban disponibles para combatir el incendio forestal más grande. El Riverside Fire cubrió 40,000 acres pocas horas después de la ignición. Viajó casi 20 millas en un solo día. Y se dirigía a Molalla.

Mientras tanto, hacia el sur, Beachie Creek Fire había crecido al amanecer a 130,000 acres. También se dirigía a Molalla, avanzando hacia el norte hacia las colinas que marcaban una zona fronteriza entre la ciudad y la selva en llamas.

Martes 8 de septiembre, 2 a. M., Portland, Oregón

Matt Meyers estaba pasando una noche caótica cuando sonó su teléfono celular. Normalmente trabajaba como capataz de subestación para Portland General Electric, pero la tormenta de viento estaba causando estragos en la ciudad más grande de Oregon. Los árboles cayeron, las líneas eléctricas cayeron y decenas de miles de personas se quedaron sin electricidad. Todo esto sucedía en medio de las manifestaciones de meses en la ciudad tras el asesinato de George Floyd, en Minneapolis. Algunos enfrentamientos entre manifestantes y contramanifestantes, y entre manifestantes y policía, se habían vuelto violentos. Se habían desplegado oficiales federales, a pesar de las objeciones del gobernador de Oregon y el alcalde de Portland. Y luego vino el viento.

Portland General Electric tenía un centro de tormentas con un escritorio de “cableado hacia abajo”, que enviaba informes al campo. Meyers lideró un equipo que tomó esas llamadas. Estaba bien adaptado al trabajo, con su mente ordenada y su instinto de organización. En el trabajo, había desarrollado el hábito de tomar notas detalladas para realizar un seguimiento de su tripulación. Había una docena de formas de lesionarse en una subestación eléctrica, sin mencionar en una tormenta de viento con cables eléctricos cayendo. Él registró los problemas y registró el personal, y comparó uno con el otro. Siempre supo dónde estaba su gente.

Ahora, de repente, en las primeras horas de la mañana, tenía que marcharse. Su esposa, Lacey, había llamado desde su casa en las afueras de Molalla.

“Hay un incendio forestal que quema el cañón de nuestra casa”, dijo.

Eso no puede ser correcto.

“Tienes que volver a casa. Están evacuando a los vecinos “.

foto de Matt Meyers en la línea de fuego en el bosque
Matt Meyers, uno de los voluntarios de extinción de incendios de Molalla. Se encuentra en una línea de fuego arrasada que ayudó a contener el incendio de Beachie Creek.

Eso tampoco puede ser correcto. ¿Incendio cerca de Molalla? Meyers había pasado toda su vida en el bosque que rodeaba la ciudad. No hubo incendios forestales en Molalla. Ocho meses al año, no se podía caminar por el bosque sin salir empapado. Había tanto musgo que los árboles cercanos a su casa parecían cubiertos de pelusa de pelotas de tenis.

Meyers hizo el viaje de 40 minutos hacia el sur, en dirección al viento que se intensificaba. Pasó por el centro de la ciudad de Molalla y continuó subiendo por las colinas, hacia su casa. Al llegar a una colina, vio su propiedad y el resplandor amenazante justo más allá. ¿Cómo podía haber fuego aquí? ¿Por qué no hubo una guía oficial? ¿Por qué había venido la única alerta de su esposa?

No sabía que el equipo de comando de incidentes que monitoreaba el incendio estaba huyendo. No sabía que el noroeste de Estados Unidos prácticamente había agotado su capacidad de extinción de incendios.

Martes 8 de septiembre, 5:30 a. M., Molalla, Oregón

Antes del amanecer, Dan Liechty condujo desde Molalla hasta el sitio de excavación D + T en Newberg. Tenía la intención de pasar el día en el trabajo. Anteriormente, la esposa de Liechty, Amanda, lo había despertado con una sacudida después de recibir una alerta de texto: “El molino está en llamas”. El molino era RSG Forest Products, a unas pocas millas de distancia. La madera que esperaba para ser molida también ardía: una enorme pila, de 30 troncos de altura y unos pocos cientos de yardas de largo. Llamas más pequeñas se encendieron alrededor de la ciudad, aunque toda la fuerza de los incendios de Beachie Creek y Riverside se mantuvo a cierta distancia. A Liechty no se le ocurrió que su casa estuviera en peligro. El fuego del molino fue impresionante, pero excepcional. Los incendios puntuales parecían bastante fáciles de controlar.

Liechty se registró en el trabajo pero no pudo hacer nada; estaba recibiendo demasiadas llamadas y mensajes de texto de amigos en casa rastreando los incendios en el área. Liechty salió del trabajo antes del almuerzo. A media tarde, el estrecho camino a casa estaría abarrotado de tráfico que se escapaba por el otro lado: turistas en vehículos recreativos, lugareños con ganado. Una mujer que elaboraba queso artesanal conducía un Subaru lleno de cabras, apretujado a tope con el hocico. Algunos vehículos retuvieron a los presos: las penitenciarías locales estaban evacuando a los presos.

Cuando Liechty llegó a casa, continuaron las llamadas y los mensajes. Algunas personas necesitaban un camión adicional para mover ganado u objetos de valor; otros necesitaban ayuda para apagar pequeños incendios que amenazaban sus hogares o su madera. Liechty se acercó a ellos.

Llamó Amanda. “¿Dónde estás?” ella preguntó. “Tenemos que irnos.” Por encima de la casa, el cielo se había vuelto de un rojo herido. Amanda cargó a los niños y los perros en la camioneta. Liechty se fue a su casa para empacar los artículos de la casa. Qué llevar: ¿Comida? ¿Álbumes de fotos? ¿Armas? Amontonó todo lo que se le ocurrió en su camioneta y conoció a Amanda en la escuela primaria, donde las familias evacuadas habían comenzado a reunirse. Los agricultores llevaron animales al estacionamiento y luego regresaron para rescatar a más. Un caballo desatado galopaba locamente por la acera.

Liechty miró su teléfono. Brock Ellis, un amigo de una prominente familia de Molalla, estaba tratando de comunicarse con él. El clan Ellis vendía equipos para la ganadería y la silvicultura, y poseía propiedades a lo largo de las estribaciones. Brock explicó que un incendio se acercaba al borde de su propiedad. Liechty se subió a su camioneta y condujo de regreso por la carretera.

En su propia casa, también en las colinas, Matt Meyers, el capataz de la compañía eléctrica, estaba empacando un camión. Las hojas en llamas cayeron al suelo a su alrededor. Se sintió impotente. Meyers llamó al 911 y dio su ubicación. El despachador dijo: “Es absolutamente necesario que salgas de allí”. Meyers envió a su familia a un lugar seguro, pero se quedó un poco más de tiempo. Si iba a perder su hogar, al menos daría testimonio.

Más tarde recordaría imágenes del área alrededor de su casa. Un tramo de bosque que había sido talado, ahora una pradera de tocones, había sido incinerado instantáneamente. El calor del fuego había pulido los tocones hasta convertirlos en estatuas de ónice. Pero la casa de Meyers sobrevivió a la noche. Por la mañana, sonó su teléfono. Una voz dijo: “Meyers, esto está fuera de control”. Era Ben Terry, un amigo de Molalla que ahora vivía en Missoula, Montana, a nueve horas en auto. Meyers y él habían perdido el contacto. Pero Terry todavía tenía familia en Molalla. También tenía un pequeño camión de plataforma con un tanque de agua de 500 galones. Y acababa de comprar algunas mangueras resistentes. Terry dijo: “Estoy cargado. Me dirijo hacia ti. Vamos a luchar contra esta cosa “.

Un mapa de Oregón que muestra Portland y Salem, Molalla, High Hill, los incendios de Riverside y Beachie Creek, y otros puntos de referencia
La peor temporada de incendios en Oregon fue impulsada por fuertes vientos del este. Dos megafuegos en expansión, que amenazaban con fusionarse, se abalanzaron sobre la ciudad de Molalla.
Miércoles 9 de septiembre, 12:25 p. M. — Edificio de oficinas del estado de Portland, Portland

A medida que los incendios de Beachie Creek y Riverside siguieron creciendo, la gobernadora de Oregón, Kate Brown, celebró una conferencia de prensa. “Permítanme comenzar preparándolos a todos para una noticia muy difícil.,” ella dijo. “Actualmente nos enfrentamos a una emergencia de incendio en todo el estado. Durante las últimas 24 horas, Oregon ha experimentado un incendio sin precedentes, con daños significativos y consecuencias devastadoras en todo el estado. Quiero ser franco al decir que esperamos ver una gran pérdida, tanto en estructuras como en vidas humanas. Esta podría ser la mayor pérdida de vidas humanas y propiedades debido a los incendios forestales en la historia de nuestro estado “. Luego, más tarde, más malas noticias: “No estamos obteniendo ningún alivio de las condiciones climáticas. Los vientos continúan alimentando estos incendios y empujándolos hacia nuestros pueblos y ciudades “.

Jueves 10 de septiembre, 8 am — Molalla

Fuera de la vista de la ciudad, el incendio de Beachie Creek había superado los 180.000 acres. Estaba en una contención del cero por ciento. El fuego parecía detenerse, como para cobrar fuerza, en el lado más alejado de las colinas de Molalla, y su borde de ataque enviaba dedos hacia una cima en las afueras de la ciudad conocida como High Hill. El Riverside Fire, también fuera de la vista, ahora cubría 120,000 acres. También estaba en una contención del cero por ciento.

High Hill se convirtió en un punto natural de convergencia para Meyers, Liechty y un grupo inicial de unos 20 voluntarios más. Poco a poco se fueron tomando conciencia unos de otros y empezaron a autoorganizarse. Hacia el sur, el incendio de Beachie Creek ya había devastado cinco ciudades. Sobre ellos, el humo tapaba el sol. Por todas partes: crestas que los incendios podrían escalar, tierras del gobierno cargadas de combustible sin despejar y extensiones de empresas madereras en el momento equivocado exacto en una rotación de 40 años, densamente pobladas de árboles delgados que no están del todo listos para el “raleo precomercial”. Como lo vio Meyers, todo lo que se interponía entre los dos fuegos frente a él y la ciudad detrás de él eran, en efecto, cientos de miles de fósforos verticales.

Los bomberos forestales capacitados todavía estaban ocupados en otros lugares. Los helicópteros y los aviones cisterna quedaron en tierra debido al humo. En el transcurso del día, el número de los voluntarios en High Hill que luchan contra el incendio de Beachie Creek aumentaron de aproximadamente 20 a aproximadamente 30 y luego seguirían creciendo a medida que comenzara a correr la voz por la ciudad sobre vecinos que intentaban mantener una línea en el bosque. También se reunieron grupos de voluntarios en otras ciudades, que dirigieron sus esfuerzos en Riverside Fire o en diferentes frentes de Beachie Creek. No era solo Molalla a quien protegían los voluntarios. Sólo unas pocas millas al noroeste se encuentran Canby (población de 18.000) y Wilsonville (población de 25.000); sólo unas pocas millas al norte se encuentra la ciudad de Oregon (población 37.000).

Los voluntarios tenían palas de mano, motosierras y vehículos utilitarios. Empezaron a aparecer topadoras y excavadoras de empresas de la zona. Pero la única agua que tenían era del tanque de 500 galones en la camioneta de Ben Terry, y eso no iba a estar lo suficientemente cerca.

Jueves 10 de septiembre, 9:30 a. M.: South Dart Road, Molalla

Tom Sleight, un mecánico diésel y agricultor de cuarta generación, resolvió el problema del agua con un mensaje de Facebook.

Durante los días del incendio, los sonidos matutinos de la propiedad de Sleight se convirtieron en los de una pequeña fábrica: motores en reparación, bombas en pruebas, maquinaria oxidada que volvía a la vida. Sleight era un apóstol de la autosuficiencia, un hombre corpulento y pesado con dedos ágiles y un don para los retoques. Estaba frustrado con el gobierno, un sentimiento no antinatural en Molalla. Las críticas a la ordenación forestal fueron generalizadas. La interacción de Sleight con los funcionarios federales consistió en poco más que verlos aparecer para cercar partes del bosque y luego desaparecer, dejando la carga de combustible solo.

Los acres alrededor de la casa de Sleight parecían un jardín de esculturas steampunk. Algunas de las máquinas estaban semi-operativas; algunos estaban perdiendo una batalla contra la naturaleza. Sleight tenía debilidad por las buenas ofertas en cosas para las que no tenía un uso inmediato: tractores, una excavadora, remolques cisterna y un U-Haul mucho más allá de su fecha de vencimiento, un regalo de un amigo. Los vecinos vieron basura. La prestidigitación vio la independencia.

Mientras los incendios de Beachie Creek y Riverside se acercaban a la ciudad, el hermano de Sleight, Jon, se había unido a los voluntarios. Vio de primera mano que, sin agua, no tenían ninguna posibilidad. Jon llamó a su hermano. Dijo: “Esos camiones cisterna que tienes, ¿puedes ponerlos en la carretera?”

Si, pudo. Podría conseguir dos camiones cisterna que le había comprado a un antiguo empleador, Willamette Egg, en la carretera de inmediato. Los vehículos de 6000 y 3000 galones se habían utilizado para transportar huevos líquidos, pero podían manejar agua con la misma facilidad. Sleight tenía algunos otros prospectos en su jardín, pero no podía reanimarlos por sí mismo. Se conectó a Facebook y envió una llamada de ayuda. Luego se subió al más grande de los camiones cisterna de huevos, se dirigió a la ciudad, irrumpió en una boca de incendios y sacó agua de la tubería principal de Molalla.

Sleight condujo 10 millas al sur, hacia las colinas, y encontró un área de estacionamiento, un parche de grava cerca de la granja de árboles de Navidad de Hansen. El segundo camión cisterna llegaría más tarde. Se estaba formando un plan. Los camiones cisterna servirían como naves nodrizas, alimentando vehículos más pequeños que podrían llevar agua directamente al fuego. Ahora Sleight solo necesitaba los vehículos más pequeños.

Dejó atrás el camión cisterna y bajó la colina con su hermano. Al acercarse a su propiedad, vio que tres camiones de servicio y siete u ocho camionetas estaban reunidos, inactivos. A medida que se acercaba, comenzó a reconocer a las personas que estaban dentro. Eran amigos con habilidades: soldadores, maquinistas, fabricantes. El mensaje de Facebook había funcionado.

Fue a su caja fuerte, sacó $ 12,000 y comenzó a repartirlos. “Cualquiera que pueda”, dijo, “vaya a Harbor Freight y compre bombas, mangueras y válvulas”. Un amigo de una granja cercana había dejado al menos una docena de bolsas grandes, vejigas de 275 galones del tamaño de una paleta que se utilizan para diversos fines en las granjas. Sleight instaló una vejiga o dos en la parte trasera de cada camioneta, conectó las vejigas a bombas y mangueras y envió la flota de camiones de bomberos improvisados ​​a la granja de árboles de Navidad. Los camiones se llenaron en los camiones cisterna y luego se dirigieron al fuego.

foto de Matt Meyers ajustando el engranaje en la parte trasera de un remolque
Matt Meyers con uno de los camiones de bomberos improvisados ​​(cisterna, remolque, generador, bomba de agua, mangueras) desplegados por los voluntarios

Un suministro continuo de agua iba a requerir más de dos camiones cisterna. Sleight hizo algunas llamadas. Una empresa local, Molalla Sanitary, llenó camiones con agua y los envió a la granja de árboles de Navidad. Un amigo de Sleight tenía un camión de bomberos de 40 años que había sido reutilizado para bombear estiércol líquido para su lechería. La bomba no funcionaba, pero el camión tenía un tanque. Sleight hizo que un amigo entrara y arreglara la bomba.

En High Hill, Matt Meyers se había deslizado naturalmente hacia el papel de capataz. Anotó los nombres de los voluntarios que llegaban y siempre sabía quién estaba y dónde. Cuando empezaron a llegar los camiones de bomberos improvisados ​​de Sleight, fue Meyers quien supo adónde enviarlos.

Un vehículo todo terreno de cuatro ruedas se convirtió en su puesto de mando. Dejó un mapa en el asiento. Tenía tres radios. El humo era tan denso, el terreno tan empinado y el bosque en lugares tan denso que a menudo no podía ver más de unos pocos metros en cualquier dirección. Pero cuando los voluntarios se comunicaron por radio en sus posiciones, comenzó a tener una idea de la forma del fuego. Podía imaginarse su borde de ataque y sabía que tenía que tener unos cinco kilómetros de ancho. Descubrió qué partes del fuego serían más fáciles de alcanzar, gracias a los viejos caminos forestales, y a qué partes sería difícil o imposible llegar. Su estrategia general era simple: atacar el fuego terrestre y las llamaradas con agua (una acción de retención) y poner la mayor parte del músculo en cavar líneas de fuego. La idea era bloquear todo el frente de tres millas.

La mayoría de los voluntarios estaban familiarizados con el concepto de líneas de fuego: retirar combustible en el camino del fuego. Algunos, como Dan Liechty, habían pasado un verano luchando contra incendios forestales. Quitar combustible significaba limpiar raíces, matorrales, ramas y maleza. A menudo significaba talar árboles. Significaba despejar un camino de unos 10 pies de ancho y varias millas de largo, y luego despejar otro detrás de él como seguro y, a veces, incluso una tercera línea de contingencia detrás de esa.

Jueves, 10 de septiembre, 11:20 am — Chemeketa Community College, Salem, Oregon

El equipo de respuesta interinstitucional finalmente volvió a funcionar, ya que se instaló en un colegio comunitario en la capital del estado. Brian Gales, el comandante del incidente, consiguió que su analista de comportamiento ante incendios y su meteorólogo participaran en una conferencia telefónica urgente con las fuerzas del orden y los funcionarios estatales.

Durante la llamada, Gales le pidió al meteorólogo el pronóstico. Los modelos informáticos sugirieron que el viento, aunque comenzaba a amainar, persistiría durante varios días más. El analista del comportamiento del fuego intervino. Había estado estudiando modelos del combustible y la topografía. El paisaje no ofrecía características de sujeción naturales. Sin cuerpo de agua o claro. Sin interrupción en el suministro de combustible.

Los dos sistemas de incendio no se movían simplemente en un camino sin obstáculos. También se estaban moviendo el uno hacia el otro. Iban a fusionarse. Cuando lo hicieran, la convección se aceleraría. El aire y el vapor se dispararían hacia arriba hasta que alcanzaran las temperaturas más frías en lo alto, posiblemente condensándose en pirocumulonimbos “nubes de fuego”. El fuego fusionado podría crear su propio rayo. Podría crear tornados. Podría expandirse en todas direcciones a la vez.

Los expertos en la llamada acordaron que los niveles de evacuación en todo el noroeste de Oregon debían elevarse de inmediato. Enviaron un relé de alarmas. Un jefe de bomberos local recibió noticias de un funcionario estatal, quien advirtió sobre un “evento de incendio provocado por una columna”. Cuando se le pidió que lo dijera de otra manera, el funcionario estatal dijo: “Comportamiento apocalíptico del fuego”.

En el condado de Clackamas, los bomberos escucharon la alarma por radio: “Desactive todas las actividades de extinción de incendios”. En Portland, cuyos suburbios del sureste estaban potencialmente amenazados por los incendios forestales, el alcalde Ted Wheeler declaró el estado de emergencia. En Molalla, se evacuó el cuerpo de bomberos municipal. El departamento forestal estatal fue evacuado. Los coches de policía rodaban por Main Street y los altavoces repetían un solo mensaje: “Necesitas evacuar la ciudad. Evacuar ahora “.

Jueves, 10 de septiembre, 3:30 pm — Bentley Feed Store, Molalla

Tom Sleight estaba llamando de nuevo. Mientras trabajaba para mantener su convoy de agua en funcionamiento, había encontrado un aliado en Ashley Bentley, pidiéndole que encontrara más bombas, mangueras y válvulas. Ahora quería una luz magnética para poner encima de su vehículo. Debido al humo, en las líneas del frente, siempre estaba oscuro.

Bentley tenía una voz poderosa perfeccionada como cantante ministerial y un espíritu pragmático y adaptable. Ella y su esposo, Brian, tomaron el negocio que su familia había construido para animales de granja y lo convirtieron en uno que también pudiera satisfacer las necesidades de los perros de diseño de los habitantes de los suburbios. Casi todo el mundo en Molalla tenía animales, ya fuera ganado o mascotas. A medida que el fuego se acercaba, la centenaria Bentley Feed Store se convirtió en un centro neurálgico.

foto de Ashley Bentley de pie junto a la puerta
Desde su puesto de mando informal en Bentley Feed Store, en Molalla, Ashley Bentley suministró a los bomberos de todo, desde chaparrones con motosierras hasta Visine.

Bentley se enteró de que ninguno de los voluntarios tenía grietas de motosierra. Muchos de ellos trabajaban sin cascos. También estaban pasando rápido por las botas, porque el suelo estaba muy caliente. Se puso en contacto con un proveedor llamado Coastal Farm & Ranch; con la ayuda de la gente de la cercana Albany, el proveedor proporcionó equipo de protección crucial. Bentley envió corredores a otras tiendas en busca de suministros. Envió a los voluntarios bebidas energéticas. Loción para roble venenoso. Bálsamo labial. Visine. Mascando tabaco.

Bentley utilizó a personas mayores de la ciudad como conductores de reparto. Algunos suministros llegaron de muy lejos. A medida que pasaba el tiempo, las donaciones parecían llegar de todas partes. Una vez, varias mujeres bien vestidas salieron de un SUV negro brillante. “De la LPGA”, dijo una de las mujeres. El torneo de golf Cambia Portland Classic se había interrumpido debido a los incendios. Las mujeres tenían hamburguesas y almuerzos en caja para regalar.

Para realizar un seguimiento de lo que tenía que entregarse y dónde, Bentley marcó contenedores con los nombres de varios frentes de batalla: Redhouse Road, Leabo Road, Ramsby Road, Maple Grove. Llenó los contenedores con lo que necesitaban los voluntarios de cada frente.

Jueves 10 de septiembre, 4 pm — Molalla

Los voluntarios no sabían sobre la amenaza de fusión. En High Hill, en su mayoría estaban fuera del alcance de los teléfonos móviles. Pero estaban funcionando como un equipo experimentado: cortando árboles, excavando y abriéndose camino hacia la propiedad federal, estatal y privada. Matt Meyers no podía proporcionar dispositivos GPS, pero podía hablar en taquigrafía basada en la tradición local. Meyers agarró a un viejo amigo: “¿Recuerdas dónde Brian Ferlan mató su primer dólar? Necesito que lleves un equipo y un camión allí “. Dirigió a otro equipo a “la segunda puerta de Port Blakely”, un terreno de la empresa maderera, “justo enfrente de John and Barb’s”.

Meyers comenzó a sentir, por el mapa cambiante en su mente, que el equipo estaba progresando. Dedos de fuego se dispararon por todas partes, pero los 30 voluntarios habían aumentado a 60. El número pronto aumentaría a más de 100. Una de las primeras voluntarias apareció en una pequeña excavadora, su border collie montada en una escopeta. Otro, un bombero forestal de Molalla desplegado en otras partes del estado, dejó su puesto para unirse a los voluntarios en su ciudad natal. Meyers hizo que todos se dispersaran a lo largo de las colinas en posiciones que se extendían a más de dos millas a cada lado de él. Limpiaron una docena de millas de líneas de fuego en caminos zigzagueantes frente al borde de ataque del fuego.

Los camiones de bomberos improvisados ​​de Tom Sleight, las camionetas con las vejigas de la granja, se estaban convirtiendo en parches cada vez más pequeños. Eso era bueno. Pero no pudieron entrar en algunas de las áreas boscosas más densas o subir y bajar las pendientes más empinadas. Esos eran los lugares donde combatir el fuego era más peligroso y, por lo tanto, los lugares donde era más probable que el fuego se colara. Los voluntarios con mangueras y rociadores de mochila hicieron lo que pudieron.

Las condiciones eran difíciles. Meyers sabía lo suficiente sobre los incendios forestales para saber que los mayores riesgos no siempre eran los obvios. No fue solo una trampa, encontrarse repentinamente atrapado por las llamas y sin tener a dónde ir. Había peligros de gravedad con los que lidiar: árboles y ramas que caían, rocas que caían. Hubo inhalación de humo y el peligro que representa el esfuerzo físico extremo en condiciones de calor extraordinario. Tiene problemas para mantenerse hidratado. Su temperatura corporal central aumenta. Tu corazón late más rápido. Los bomberos forestales a veces sucumben a eventos cardíacos repentinos. Sostenido El esfuerzo físico sin descanso puede hacer que los músculos descarguen tanta proteína en el torrente sanguíneo que los riñones fallen, y los hombres y mujeres jóvenes activos terminen en diálisis. Uno de los mayores peligros era simplemente viajar en vehículos pesados ​​fuera de la carretera; llegar a un incendio puede ser tan peligroso como combatirlo.

Tom Sleight se fue disparando hacia las líneas del frente. Acababa de tener noticias de su ex esposa, Dawn, que trabajaba en una oficina forestal estatal cercana y dijo que los dos sistemas de incendio estaban a punto de fusionarse, aquí mismo, en las afueras de Molalla. Sleight estaba desesperado por advertir a los voluntarios: sabía que probablemente no tendrían idea. La primera persona con la que se topó Sleight, a una milla más o menos de la línea del frente, era de la oficina forestal estatal, uno de los pocos socorristas en la escena desde cualquier oficina gubernamental. Sleight preguntó si había escuchado que los incendios estaban a punto de fusionarse.

“Eso es sólo una mierda de Facebook”, dijo el forestal.

“No, esto es legítimo”, dijo Sleight. “Esto es de Dawn”. Persuadió al guardabosques para que bajara la colina lo más lejos posible para encontrar servicio de telefonía celular y consultar con la sede. La llamada hizo que el guardabosques cambiara de opinión. Sleight partió para advertir a los voluntarios. El guardabosques partió para advertir a los socorristas oficiales.

Finalmente, los dos alcanzaron a Meyers, quien pudo comunicarse con casi todos por radio. Meyers no quería creer lo que estaba escuchando. Estaba convencido de que los voluntarios finalmente estaban venciendo a esta cosa, que lo tenían bajo control. El silvicultor estatal dijo: “Necesita saber que estos incendios en este momento son tan grandes y tan calientes, que hay humo que pueden ver desde un radar satelital tan lejos como Hawai. Y luego gira hacia el norte y desciende hasta la ciudad de Nueva York “.

Eso penetró. El material particulado de estos árboles, sus árboles, caía sobre Times Square. A primera hora de la tarde, cuando Meyers comenzó a trasladar a todos de High Hill, los incendios de Beachie Creek y Riverside estaban a solo una milla de distancia. El humo de los dos incendios se arremolinaba en una sola columna que se elevaba millas por encima de Molalla.

Viernes 11 de septiembre, 2 a. M. Molalla

El sonido de un mensaje de correo de voz despertó a Meyers de un sueño intermitente. Estaba en la casa de un amigo. Apenas había dormido en cuatro noches. Aún así, se levantaba cada media hora para ver si las llamas habían llegado al pueblo. Supuso que su casa en las colinas ya no estaba.

Luego vino el mensaje de correo de voz.

Dan Liechty, que dormía en un remolque, también había recibido uno.

Algunos voluntarios con casas cerca de High Hill se habían quedado cerca del fuego. Uno de ellos había bajado al alcance del teléfono móvil para informar al equipo. Las líneas de fuego que habían cavado estaban aguantando. Los dos fuegos aún no se habían fusionado. Y se sentía como si el viento estuviera haciendo algo, cambiando, amainando, solo un poco.

2 fotos: una topadora con cuchilla especializada y un árbol pintado con spray con el número "2"
Izquierda: Una topadora utilizada para cortar líneas de fuego. Correcto: Números pintados con aerosol marcaban caminos remotos para ayudar a orientar a los bomberos voluntarios.

El Riverside Fire ahora cubría 130,000 acres. Beachie Creek se acercaba a los 190.000. Este no era el momento de detenerse. Era hora de un empujón más.

Antes del amanecer, en las estribaciones, los voluntarios se reunieron.

Viernes 11 de septiembre, 5 a. M.: High Hill, Molalla

Meyers estaba de vuelta en su vehículo todo terreno, con el mapa extendido y las tres radios que lo conectaban con todas las partes de la operación. Envió a voluntarios locales a pintar con aerosol números en carreteras remotas y puntos de referencia, una guía para aquellos menos familiarizados con el terreno. Había más personas así, a medida que las filas de voluntarios seguían creciendo. Meyers hablaba por radio: “Conduzca por la carretera hasta que vea el 2 y baje aproximadamente un cuarto de milla. Encontrarás a Brian. Está en un vehículo de cuatro ruedas y te dirá lo que necesita “.

En un tramo de cuatro millas de High Hill, la longitud de las líneas de fuego excavadas por los voluntarios aumentó a 30 millas. El incendio de Beachie Creek siguió tratando de deslizarse sobre la cresta, en ángulo hacia el incendio de Riverside. Los voluntarios se defendieron. Otro equipo, en Ramsby Road, al noreste, trabajó para contener el alcance agresivo de Riverside. A medida que pasaban las horas, los voluntarios de High Hill protegieron su flanco conduciendo líneas de fuego progresivamente hacia el este, manteniendo a Beachie Creek bajo control donde la amenaza de una fusión con Riverside era mayor.

Pero las defensas tenían una debilidad. En las laderas más empinadas de las colinas, la pendiente extrema hacía imposible cavar las líneas de fuego. Los camiones de bomberos improvisados ​​no pudieron acercarse lo suficiente para dirigir el agua hacia las llamas. En una zona, los voluntarios intentaron entrar con excavadoras, pero el sector estaba tan caliente que una de las máquinas se incendió. Aquellos lados empinados representaban una seria vulnerabilidad. Si el fuego pudiera abrirse paso allí, nada del otro trabajo importaría.

Liechty estaba trabajando cerca de la cima de High Hill, en un área despejada, cuando se encontró con un rastro de servicio celular y sonó su teléfono. Fue Tim Ellis, el padre de Brock. Se estaba preguntando acerca de los vehículos de seis ruedas en Newberg, esos camiones de cinco toneladas con excedentes militares equipados con tanques de agua, boquillas rociadoras y mangueras. ¿D + T Excavation los entregaría? En todo el caos, Liechty no había pensado en las cinco toneladas. De pie dentro de ese tenue círculo de servicio de telefonía celular, Liechty llamó a su jefe. D + T acordó enviar inmediatamente dos camiones y dos conductores.

Foto de uno de los vehículos de cinco toneladas con excedente militar
La empresa D + T Excavation envió vehículos de cinco toneladas con excedentes militares acondicionados como cisternas de agua.

A las pocas horas, estaban en la escena. Las cinco toneladas cobraron vida. Los tanques de agua estaban llenos. Por primera vez en sus vidas posmilitares, las cinco toneladas tenían una misión de primera línea. Podían seguir las líneas de fuego, mojando los árboles y la maleza a ambos lados. También podrían arrasar y hacer sus propios senderos. Sus neumáticos gigantes y su tracción en las seis ruedas llevaron a los camiones sobre troncos caídos y rocas, a través de la parte más densamente boscosa de las colinas y hasta crestas casi verticales. Los conductores podían llevar las cinco toneladas hasta el borde de ataque del fuego y en algunos de los puntos más calientes. Desde el interior de cada cabina, se movió una palanca que sacó la marcha del camión y desvió la potencia del motor a una bomba de agua. El conductor pisó el acelerador y accionó una fila de interruptores en una consola. Agua rociada por boquillas en el frente, los lados y la parte trasera. Desde una boquilla en el techo, salió disparado como si fuera un cañón de agua, alcanzando casi 100 pies en las fauces del fuego.

Las líneas de fuego aguantaron. Y durante la semana siguiente, la ayuda externa finalmente comenzó a aparecer en cantidades significativas: equipos de alto nivel, silvicultores estatales y personal del Servicio Forestal de EE. UU. Comenzaron a llegar equipos de bomberos privados, enviados por compañías de seguros, un beneficio que muchos propietarios no sabían que tenían. Las cuadrillas cortaron la vegetación combustible alrededor de las casas, rociaron retardante de fuego en paredes y techos y llenaron las canaletas con agua. Todos confiaban en los camiones cisterna de Tom Sleight. Para la semana siguiente, más de 1.000 personas estaban combatiendo incendios en las laderas, en Molalla y otras localidades. Los equipos y equipos llegaron desde más allá de Oregon; Incluso llegaron 260 bomberos de Canadá.

Al menos igual de importante, la naturaleza misma comenzó a cooperar. Los bomberos forestales no pueden “apagar” un mega incendio. En el mejor de los casos, pueden contener el fuego hasta que cambie el clima o se quede sin combustible. Eso es lo que habían hecho los voluntarios. Ahora, por fin, los vientos amainaban. Las temperaturas estaban bajando.

Jueves 17 de septiembre, 1 pm — Edificio de oficinas del estado de Portland

Pasarían otras seis semanas antes de que el incendio de Beachie Creek se declarara completamente contenido. El Riverside Fire no fue declarado contenido hasta diciembre. El daño no tuvo precedentes. Durante los cinco años anteriores, Oregón había perdido 93 hogares a causa de incendios forestales. Solo en el año 2020, el estado perdió más de 4,000 hogares, casi todos durante esos pocos días de septiembre. Once personas habían muerto. Muchos más habrían muerto, y se habrían hecho aún más daños, si los incendios de Beachie Creek y Riverside se hubieran fusionado. Milagrosamente, la casa de Matt Meyers en las colinas escapó del incendio. También lo hizo el depósito de chatarra de Tom Sleight. También lo hizo la casa de Dan Liechty en Molalla, junto con toda la ciudad.

Cuando el equipo de gestión de incidentes que trabajaba en Chemeketa Community College miró hacia atrás en el evento, sus miembros entendieron que el desastre se había evitado con la ayuda de un grupo de ciudadanos privados. Los bomberos se expresan al desalentar la lucha contra incendios de aficionados, ya que pone vidas en peligro. Quieren que las personas evacuen cuando se les indique. Pero las circunstancias involucradas en los incendios de Beachie Creek y Riverside habían sido excepcionales. También la respuesta. Los bomberos se lo explicaron a la gobernadora Brown cuando recorrió la devastación en el noroeste de Oregon.

El gobernador celebró otra sesión informativa sobre la peor temporada de incendios forestales en el estado. Cerró sus comentarios destacando a los voluntarios que se habían mantenido firmes en el terreno elevado en las afueras de Molalla y en otros lugares: “los verdaderos héroes del incendio de Beachie Creek”. El portavoz del gobernador elaboró ​​más tarde, citando las “muchas millas de líneas de contención” que fueron excavadas y pirateadas por voluntarios “cuando se agotaron todos los recursos estatales y nacionales de extinción de incendios”.

Dos días después de esa conferencia de prensa, Matt Meyers se despertó con una mañana tan oscura y gris como lo habían sido todos los días llenos de humo durante las últimas dos semanas. Cuando salió, notó que el suelo estaba húmedo. Un mes de retraso, las lluvias finalmente habían llegado.


Este artículo aparece en la edición impresa de octubre de 2021 con el título “La batalla de High Hill”.

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